Voyager 2 est sur le point d’atteindre les limites du système solaire

Publié par emma le janvier 5, 2019 | Maj le janvier 5, 2019

Il y a six ans, le vaisseau spatial Voyager 1 a informé les scientifiques qu’il était devenu le premier objet artificiel à pénétrer dans l’espace interstellaire. Le Voyager 2 semble aussi quitter le système solaire sous peu.

La sonde Voyager 2

Selon un communiqué de la NASA, deux des instruments à bord du Voyager 2 ont mesuré une augmentation significative de la quantité de rayons cosmiques (particules à haute énergie) qui frappent le vaisseau spatial. Les scientifiques croient que l’héliosphère (la région où les particules et les champs magnétiques sont sous l’influence du Soleil) bloque une certaine quantité de rayons cosmiques. Une augmentation de leur fréquence signifie que la sonde pourrait se trouver près de l’héliopause, la limite extérieure de l’héliosphère.

“Nous allons beaucoup apprendre au cours des prochains mois, mais nous ne savons toujours pas quand nous atteindrons l’héliopause “, a déclaré Ed Stone, scientifique en chef du projet Voyager. “Nous ne sommes pas encore arrivés, c’est quelque chose que je peux dire avec confiance.”

Voyager 1 et 2 ont été lancés en 1977 pour explorer Saturne et Jupiter. Voyager 1 a ensuite entrepris une mission aux frontières du système solaire, tandis que Voyager 2 s’est concentré sur la collecte de données sur Uranus et Neptune avant de commencer son propre voyage au-delà des frontières du système solaire. Les sondes ont fait plusieurs découvertes, recueilli des données importantes et pris des images historiques des planètes extérieures. Les scientifiques utilisent encore ces sondes 40 ans plus tard, bien que les missions aient changé, Voyager 2 explore maintenant les limites du système solaire et envoie périodiquement des données par ondes radio.

Le Voyager 1 a capté une augmentation des rayons cosmiques en mai 2012 avant de traverser l’héliopause trois mois plus tard. La mesure s’est accompagnée d’une augmentation soudaine de la densité du plasma dans l’environnement. Peut-être que le Voyager 2 approche aussi maintenant, bien que Jamie Rankin, un scientifique de Princeton étudiant les données du Voyager, ait expliqué à Gizmodo que la sonde n’a pas encore atteint l’espace interstellaire.

Pourquoi voyager 2?

Randy Gladstone, un scientifique du Southwest Research Institute on the New Horizons mission, explique pourquoi il est important de passer par l’héliopause avec une deuxième sonde : “Comme presque tout, faire quelque chose une deuxième fois peut vous dire si vous le comprenez vraiment ou pas. La place que va prendre Voyager 2 est dans une position très différente, et bien que les modèles actuels puissent s’y adapter, il est presque certain que ces mêmes modèles sont trop simples. Nous apprenons toujours beaucoup de ces situations. C’est une des raisons pour lesquelles nous avons envoyé un Voyager 1 et un Voyager 2.”

Il est difficile de dire si Voyager 2 va bientôt quitter le système solaire. Mais c’est un autre rappel de l’incroyable qualité de ces missions. Voyager 2 se trouve actuellement à près de 18 milliards de kilomètres du Soleil, soit 118 fois la distance entre le Soleil et la Terre. Voyager 1 est à plus de 20 milliards de kilomètres du Soleil, soit 144 fois la distance entre le Soleil et la Terre. Et pourtant, ils peuvent toujours nous envoyer des données scientifiques intéressantes, et même explorer l’espace au-delà de l’influence du Soleil. [NASA/JPL-CalTech]

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