Selon la recherche qui vient d’être publiée dans les Avis Montés de la Société Royale d’Astronomie, la fusion catastrophique avec le Grand Nuage de Magellan pourrait réveiller le Sagittaire A*, le trou noir super-massif qui dort au centre de notre galaxie, qui commence à dévorer ce qui l’entoure et qui pourrait augmenter jusqu’à dix fois sa taille. Aujourd’hui, le Sagittaire A* a une masse équivalente à quatre millions de soleils.

Le trou noir

Alors que le monstre se nourrissait des gaz et des matériaux qui l’entouraient, le trou noir maintenant inactif commencerait à émettre un rayonnement à haute énergie, et bien que ces véritables feux d’artifice cosmiques ne puissent pas affecter directement la Terre, des chercheurs pensent que la collision initiale pourrait envoyer notre système solaire entier dans la profondeur du vide spatial intergalactique.

Galaxies satellites

Les galaxies très massives, comme la nôtre, sont généralement entourées par un groupe de petites galaxies satellites, qui se déplacent autour d’elles d’une manière similaire aux abeilles autour de leurs ruches. Ces petites galaxies jouissent généralement d’une vie tranquille, en orbite autour de leurs galaxies hôtes pendant des milliards d’années. Dans le cas de la Voie Lactée, la plus grande et la plus brillante de ses galaxies satellites est précisément le Grand Nuage de Magellan, qui est arrivé dans notre voisinage il y a environ 1,5 milliard d’années et est à 163.000 années-lumière. Jusqu’à récemment, les astronomes pensaient que cette petite galaxie serait en orbite autour de la Voie lactée sans problème majeur pendant plusieurs milliards d’années, et que peut-être la grande vitesse à laquelle elle se déplace l’amènerait plus tard à échapper à son attraction gravitationnelle et à poursuivre son voyage solitaire dans l’espace.

Mais les travaux des chercheurs, qui ont utilisé une simulation faite avec le supercalculateur Eagle de l’Université de Helsinki, spécialement conçu pour étudier la formation des galaxies, ont permis aux deux hommes de tirer des conclusions complètement différentes : Le Grand Nuage de Magellan n’échappera jamais à l’influence gravitationnelle de la Voie Lactée. Et non seulement cela, mais il finira par entrer en collision avec elle dans une “courte” période de temps.

Selon les mots de Marius Cautun, qui a dirigé le travail, “Bien que 2.000 millions d’années peuvent sembler comme une éternité si on le compare à une vie humaine, sur des échelles de temps cosmique, il est en fait une très courte période. Et la destruction du Grand Nuage de Magellan dévoré par la Voie Lactée fera aussi des ravages sur notre propre galaxie, réveillant le trou noir qui vit en son centre et transformant la galaxie en un noyau galactique actif, ou quasar.

“Le phénomène – continue le chercheur – va générer des jets puissants de rayonnement à haute énergie émanant des pôles du trou noir. Et bien que cela n’affectera pas directement notre système solaire, il y a une petite chance que nous ne puissions pas nous échapper indemnes de la collision, dont les effets pourraient nous pousser hors de la Voie Lactée dans le vide profond de l’espace intergalactique.

Un grand spectacle

Selon les chercheurs, la collision entre le grand nuage de Magellan et la voie lactée sera spectaculaire. Pour Carlos Frenk, directeur de l’Institut de cosmologie computationnelle de l’Université de Durham et co-auteur de l’étude, “Aussi beau soit-il, notre Univers évolue constamment à travers des événements très violents, comme la prochaine collision avec le Grand Nuage de Magellan.

A moins que des catastrophes majeures ne se produisent, poursuit Frenk, en tant que perturbation majeure du système solaire, nos descendants, s’ils en ont d’ici là, vont rencontrer un spectacle spectaculaire de feux d’artifice cosmiques lorsque le trou noir supermassif nouvellement réveillé au centre de notre galaxie va commencer à émettre d’énormes et lumineux rayons de radiation extrêmement énergique.

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