Seuls trois pays ont atteint la surface de la Lune avec des sondes de quelque sorte : les États-Unis, la Russie et la Chine. Si la mission Beresheet réussit, Israël sera la quatrième et SpaceIL la première organisation privée à le faire.

SpaceX va aller sur la Lune

Il y a dix ans, la Fondation X Prize a annoncé un concours sponsorisé par Google pour faire venir un robot sur la Lune. Le prix de 20 millions de dollars décerné à la première équipe gagnante a attiré des groupes du monde entier, mais même les plus prometteurs ont connu des difficultés financières et ont manqué des délais. En 2018, Google a annulé le concours une fois pour toutes.

L’organisation israélienne SpaceIL était l’un des cinq finalistes du prix Google Lunar X. Il est maintenant le premier à réussir après la compétition. SpaceX lancera ce jeudi sa sonde Beresheet (“Genesis” en hébreu) comme charge secondaire d’une fusée Falcon 9 et ce sera la première fois qu’une société privée lance une sonde privée pour explorer la surface de la Lune. Et si Beresheet parvient à se rapprocher de la Lune et de la terre, le jalon sera encore plus important pour l’histoire d’Israël et l’exploration spatiale en général.

Mais ce ne sera pas facile. Beresheet devrait décoller à 21h45 heure locale à Cape Canaveral le jeudi 21 février, à côté du satellite expérimental S5 de l’US Air Force. 30 minutes après le lancement, il se séparera de l’étage supérieur du Falcon 9 et tournera six fois en orbite elliptique autour de la Terre. Lorsqu’il atteindra le point le plus élevé de sa vitesse, il démarrera ses moteurs et s’éloignera de la planète jusqu’à ce qu’il atteigne une altitude de 270 000 kilomètres, où, espérons-le, il sera piégé par l’influence gravitationnelle de la Lune et débutera son orbite.

Si tout se passe bien, le 11 avril, le vaisseau spatial recevra une série de commandes de la Terre pour commencer la manœuvre d’alunissage au nord d’une vaste plaine sombre appelée Mare Serenitatis.

SpaceIL a reçu des dons privés et de l’Agence spatiale israélienne pour mener à bien cette mission. La sonde Beresheet de deux mètres de diamètre et de 585 kilogrammes (dont 400 de carburant) n’a aucun contrôle thermique et ne pourra pas survivre plus de deux jours sur la lune. Parmi ses instruments il n’y a qu’un magnétomètre et un ensemble de rétroréflecteurs laser. La priorité est de faire l’histoire et, selon les mots de SpaceIL, de “faire un impact” sur les enfants israéliens afin qu’ils s’intéressent à la science et à la technologie.

Le budget de la mission Beresheet n’est que de 95 millions de dollars.

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