Alors qu’elle s’éloigne du Soleil, la mission Nouveaux Horizons pourrait s’approcher d’un “mur”. La sonde spatiale, qui se trouve à plus de six milliards de kilomètres de la Terre et au-delà de Pluton, a identifié ce qui semble être une indication de la plus grande portée de l’énergie du Soleil : une paroi d’hydrogène. C’est à peu près la même chose que ce que la mission Voyager a découvert il y a 30 ans, et fournit plus d’informations sur les limites de portée du Soleil.

La sonde New Horizons trouve de l’hydrogène

“Nous supposons qu’il y a quelque chose d’autre dehors, une autre source de luminosité “, a déclaré à Gizmodo Randy Gladstone, chercheur à l’Institut de recherche du Sud-Ouest, l’auteur de l’étude. “Si on a une chance avec Nouveaux Horizons, on pourrait peut-être se faire une image.”

La lumière du soleil envoie des particules chargées à l’extérieur, ce qui fait que les particules d’hydrogène entre les planètes dans l’espace libèrent une lumière ultraviolette caractéristique. Mais à terme, l’énergie solaire devrait diminuer, créant une limite à laquelle l’hydrogène interstellaire s’accumule à la limite de la pression extérieure créée par l’énergie éolienne solaire.

Les scientifiques ont pris une image complète de cette émission ultraviolette à l’aide de l’instrument Alice de New Horizons. Quand ils ont analysé la distance du Soleil, ils ont vu plus de luminosité dans le signal. Selon une analyse publiée cette semaine dans la revue scientifique Geophysical Research Letters, il pourrait s’agir de particules d’hydrogène au-delà du système solaire qui interagissent avec la plus grande partie du vent solaire, créant ce qui semble être une limite sur la distance.

La sonde Voyager a identifié une caractéristique similaire il y a 30 ans. Récemment, les résultats du Voyager ont été analysés de nouveau et il a été conclu que les scientifiques du Voyager ont probablement surestimé la puissance du signal. Mais dès qu’ils ont corrigé les données du Voyager, les résultats de New Horizons ont été presque exactement les mêmes.

Le signal peut être quelque chose de différent, dit Gladstone, mais la corroboration des données ajoute au moins de la crédibilité à son existence, qu’il provienne de la paroi d’hydrogène ou d’une autre caractéristique. Les scientifiques prévoient d’observer le signal environ deux fois par an, selon la publication.

New Horizons se prépare actuellement à visiter l’objet de la ceinture MU69 de Kuiper 2014, une pierre de près de 30 kilomètres de long. Après cela, il continuera à voyager jusqu’aux limites du système solaire.

Les limites du système solaire sont difficiles à définir. En plus de l’influence du vent solaire, il y a la théorie du nuage de Oort, un cercle glacé de comètes qui tournent autour du Soleil à un tiers du chemin vers notre étoile la plus proche.

Nouveaux Horizons se poursuivra. Il s’arrêtera d’abord à 2014 MU69, puis peut-être à d’autres objets de la ceinture de Kuiper, si la NASA l’approuve. Alors ça va continuer, mais l’espace est trop grand. New Horizons n’ira pas aussi loin que le Voyager avant la fin des années 2030. Nous sommes probablement morts avant qu’il ne soit hors de portée de notre Soleil.

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