Les scientifiques prouvent qu’il pleut sur Saturne

Publié par Jerome le octobre 7, 2018 | Maj le octobre 7, 2018

Avant de brûler, la sonde a découvert comment Encelade (le sixième plus grand satellite de Saturne) se cachait derrière l’atmosphère dorée de Saturne. Les vagues que Daphné – l’une de ses plus de 60 lunes – a laissées dans les anneaux de la planète. L’atmosphère trouble dans laquelle le navire s’est désintégré le 17 septembre 2017 n’a pas pollué les satellites gelés, où il peut y avoir de la vie.

La sonde de la Nasa Cassini

L’artefact de la NASA a passé ses dernières heures à envoyer constamment des informations à la Terre. Grâce à ces transmissions, six études sont maintenant publiées dans Science qui expliquent, entre autres, ce qui se passe entre les nuages les plus élevés du géant gazier et l’intérieur de ses anneaux, un domaine qui n’avait jamais été exploré jusqu’à présent.

Les données montrent que la région est frappée par la pluie tombant de l’anneau D – le plus proche de la planète – comme une “pluie diluvienne”, selon les termes de Hunter Waite, auteur principal d’une des études et leader du spectromètre de l’IÉNM qui était à bord du vaisseau spatial. “Si vous étiez là, vous sentiriez à peine l’impact des petites particules, mais vous pourriez sentir les gaz “, explique le physicien du Southwestern Research Institute, aux États-Unis.

La pluie sur Saturne contient de l’eau – 95% des anneaux sont composés de glace, de méthane, d’ammoniac, de monoxyde de carbone, de dioxyde de carbone et d’azote, plus ou moins que prévu, mais aussi – et c’est une surprise – de composés organiques, dont le butane et le propane. “Les composés organiques observés ressemblent à ceux des comètes, et l’on suppose que ces corps ont apporté ces composés sur Terre dans leurs origines “, dit Waite.

Les chercheurs sont surpris par la quantité de matière qui tombe sur l’atmosphère saturne, environ 10 000 kilos par seconde. Mais l’impact de ces “pluies” est relatif. “Saturne a 63 fois la surface de la Terre. Le matériau est réparti sur une si grande surface que s’il avait plu tout au long de l’histoire du système solaire (environ 4 500 millions d’années), l’accumulation ne serait que de 2,5 millimètres “, explique Waite.

Cependant, la pluie de l’anneau D modifie la composition chimique des couches supérieures de l’atmosphère de la planète et il est possible qu’avec le temps la proportion de carbone et d’oxygène dans les couches internes en contact avec la surface change également. Le spectaculaire système en anneau, qui s’étend sur 300 000 kilomètres mais dont l’épaisseur est d’à peine 10 mètres, s’active en retour. L’anneau C se décharge sur le D et ceci sur la planète, comme le montre une des études.

Cassini s’est plongé dans une autre rareté de Saturne : son champ magnétique est quelque chose de jamais vu auparavant. Sur Terre, les pôles géographiques et magnétiques sont distants de 11 degrés, mais sur Saturne, ils sont alignés avec une différence inférieure à un centième de degré. “Jusqu’à présent, nous croyions qu’il devait y avoir un certain désalignement[entre les pôles] pour qu’un champ magnétique existe, mais son absence sur Saturne semble indiquer que nous devons repenser tout ce que nous savons sur la façon dont certaines planètes forment des champs magnétiques “, explique Gregory Hunt, chercheur au Imperial College London et coauteur d’un autre article publié.

L’étude du champ magnétique de la planète est essentielle, car elle peut révéler si Saturne cache un noyau solide à l’intérieur, l’une des plus grandes questions qui restent à résoudre.

L’engin spatial a été lancé en 1997 dans le cadre d’une mission conjointe de la NASA et de l’Agence spatiale européenne, qui était responsable de l’atterrisseur Huygens. Depuis qu’il a touché le sol de Titan, ses données ont confirmé la présence sur cette lune d’une atmosphère, ainsi que de lacs et de rivières de méthane qui s’évapore et forme des nuages qui sont ensuite renvoyés à la surface.

Cassini fut le premier vaisseau en orbite autour de Saturne. Depuis son arrivée sur la planète en 2004, il a fait des choses incroyables, comme traverser les fumerolles des geysers d’Encelade qui jaillissent d’un océan inconnu enfoui sous la glace, un des endroits les plus propices à la vie dans le système solaire.

Peu avant de disparaître, la mission a également confirmé que des tempêtes de poussière telles que celles qui se produisent dans les déserts de la Terre et de Mars se produisent dans les zones équatoriales de Titan. Avec plus de 13 ans de données recueillies par Cassini, nous allons analyser et faire des découvertes pendant des années, voire des décennies “, dit M. Hunt.

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