Rudolf Weigl, le scientifique qui a créé une armée de poux contre les Nazis.

Publié par Simon Taquet le décembre 11, 2018 | Maj le décembre 11, 2018

Rudolf Weigl (1883-1957) est né en Moravie, alors partie de l’Empire austro-hongrois. Son père est mort peu de temps après, et sa mère s’est remariée avec un professeur polonais, donc toute sa formation a eu lieu en Pologne. Wiegl s’est spécialisé en parasitologie et on lui attribue le premier vaccin efficace contre le typhus, une maladie hautement mortelle qui a été largement propagée par les poux, les puces et autres insectes et acariens par les vêtements.

Bactéries par l’anus des poux

Dans la Première Guerre mondiale, lorsque les chercheurs n’ont utilisé que des lapins, des cobayes et des souris pour étudier, Weigl révolutionna la science avec son nouvel animal de laboratoire, le pou. Bon marché et facile à reproduire, il a mis au point un système pour cultiver les bactéries Ricketsia prowazekii -causant l’ensemble des maladies infectieuses appelées typhus- en grande quantité dans l’intestin des poux. Pour cela, Weigl a inoculé avec une aiguille plus fine qu’un capillaire à travers l’anus de l’insecte (oui, à travers l’anus) cette bactérie. Il a ensuite nourri ses élevages de poux avec du sang humain – y compris le sien – et a ensuite manipulé les intestins des insectes pour obtenir le précieux vaccin.

Peu après avoir développé cette méthode, les Nazis ont envahi la Pologne. Conscients de l’importance de ses découvertes, ils lui proposent de poursuivre ses recherches au service d’Adolf Hitler. Bien que cela puisse sembler une trahison, Weigl a vu une opportunité. “Au moment de la première déportation de la population juive de Léopolis, on lui a proposé de diriger l’Institut de l’Académie de Moscou en tant qu’universitaire”, dit Eugenio Manuel Fernández, auteur de “Ce n’était pas dans mon livre d’Histoire des sciences. D’une manière très élégante, il rejeta la proposition et réussit à agrandir ses installations polonaises, qui offriraient le même abri que les usines de Schindler.

Les “mangeoires”, certains “puants”

Leurs fermes à poux avaient besoin de nourriture et quoi de mieux que les cuisses des Juifs, qui seraient autrement déportés dans les camps de concentration, pour donner leur sang aux scientifiques. Des scientifiques tels que les mathématiciens Stefan Banach, Wladyslaw Orlicz et Bronislaw Knaster ; l’économiste Jerzy Albrecht ; le médecin, biologiste et sociologue Ludwik Fleck ; ou la microbiologiste et botaniste Helena Krzemieniewski. Même le chef d’orchestre Stanislaw Skrowaczewski.

Une grande partie de ce personnel est devenue “mangeoire” : sa fonction était de mettre une sorte de ceinture pleine de “cages” à poux autour des cuisses pendant une heure par jour pour nourrir les arthropodes féroces. Pour plus de drame, ces ouvriers ont été placés avec une pancarte sur laquelle on pouvait lire “Stinky. “Les membres de la Gestapo ont préféré ne pas s’approcher trop près de ces gens étranges vêtus de robes et qui jouaient avec les poux, parce que mourir du typhus à l’époque n’était pas difficile du tout,” dit Fernandez.

En réalité, les “mangeoires” n’étaient pas à risque d’infection, car chacune de ces boîtes avait un petit trou à travers lequel le pou enlevait sa tête et sa morsure ; cependant, les bactéries se répandaient dans les selles de ces insectes, grattant les plaies.

De plus, son action ne s’est pas arrêtée là : il a également envoyé clandestinement des vaccins à d’importants ghettos comme celui de Varsovie, en collaboration secrète avec l’AK (Armée de résistance polonaise).

“Il a montré sa grandeur comme scientifique, citoyen et patriote”

parmi le peuple que Weigl a sauvé il y avait le médecin et professeur Stefan Krynski, médecin et microbiologiste. Weigl a donné du travail à Krynski, qui est venu illégalement dans la ville où les poux ont été expérimentés. “L’occupation de Léopolis par l’armée allemande en 1941 a créé une situation complètement nouvelle, dans laquelle Weigl a montré sa grandeur non seulement en tant que scientifique, mais aussi en tant que citoyen et patriote”, écrivait le médecin polonais en 1967 dans un article en hommage à son mentor.

“L’institut s’est développé dans la progression géométrique : des membres de l’université menacés de déportation pour travailler comme esclaves en Allemagne, des étudiants, des jeunes et des membres du mouvement de résistance ont été protégés par un emploi fictif à l’institut, formant un personnel particulier de l’établissement de production de vaccins,” écrit-il.

Les dernières années du Weigl

L’institut s’installa enfin à Cracovie après la chute du régime Nazi Cependant, les désaccords entre Weigl et les autorités politiques de l’époque, qui voulaient qu’il se dissocie de la production du vaccin, ont entraîné une négligence généralisée. Le scientifique polonais, héros de son temps, s’est concentré sur son enseignement. “C’est ainsi que les dix dernières années de la vie de Weigl ont été gâchées, se lamentait son élève. Il mourrait le 11 août 1957.

Krynski conclut : “C’était un brillant chercheur expérimental et créateur d’une méthode nouvelle et inhabituelle, qui dans le passé a administré un vaccin et qui continue à avoir de grandes possibilités dans le futur. Rien d’humain ne lui était étranger ; ses mérites étaient grands, de même que ses erreurs et ses réalisations scientifiques. Son travail n’était pas seulement le sien, mais il fait partie de la science polonaise qui doit être défendue, mais pas minimisée”.

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