Sir Winston Churchill était un écrivain britannique, un chef militaire et un homme d’État. Nommé deux fois premier ministre du Royaume-Uni, il a forgé des alliances avec les États-Unis et l’Union soviétique pour vaincre l’Allemagne nazie pendant la Seconde Guerre mondiale.

Qui était Winston Churchill ?

Sir Winston Leonard Spencer-Churchill (du 30 novembre 1874 au 24 janvier 1965) était un politicien, officier militaire et écrivain britannique qui a été premier ministre de la Grande-Bretagne de 1940 à 1945 et de 1951 à 1955. Né dans une famille aristocratique en 1874, Churchill a servi dans l’armée britannique et a travaillé comme écrivain avant d’être élu au Parlement en 1900. Après être devenu premier ministre en 1940, Churchill a contribué à mener avec succès une stratégie alliée avec les États-Unis et l’Union soviétique pendant la Seconde Guerre mondiale pour vaincre les puissances de l’Axe et instaurer la paix après la guerre. Élu de nouveau premier ministre en 1951, il a introduit d’importantes réformes intérieures.

Comme d’autres leaders mondiaux influents, Churchill a laissé un héritage compliqué. Souvenu par ses compatriotes d’avoir vaincu le régime obscur d’Hitler et des nazis, il s’est classé en tête de la liste des plus grands Britanniques de tous les temps dans un sondage de la BBC en 2002, surpassant ainsi d’autres grands comme Charles Darwin et William Shakespeare. Pour les critiques, son engagement inébranlable envers l’impérialisme britannique soulignait son mépris pour les autres races et cultures.

Livres et films sur Churchill

Churchill a fait l’objet de nombreuses représentations sur grand et petit écran au fil des ans, avec des acteurs de Richard Burton à Christian Slater qui ont tenté de saisir son essence. John Lithgow a donné une performance acclamée dans le rôle de Churchill dans la série The Crown de Netflix, remportant un Emmy pour son travail en 2017. Cette année-là, deux biographies ont également été publiées. En juin, Brian Cox a joué le rôle principal de Churchill, au sujet des événements qui ont mené à l’invasion de la Normandie par la Seconde Guerre mondiale. Gary Oldman a pris son tour en subissant une transformation physique époustouflante pour devenir l’homme d’État emblématique dans Darkest Hour, dont la sortie est prévue en novembre 2017.

Churchill est une figure imposante du XXe siècle, si bien que ses deux biographies majeures ont nécessité de multiples auteurs et des décennies de recherches entre les volumes. William Manchester a publié le volume 1 de The Last Lion en 1983 et le volume 2 en 1986, mais il est mort alors qu’il travaillait sur la partie 3 ; il a finalement été achevé par Paul Reid en 2012. La biographie officielle, Winston S. Churchill, a été commencée par Randolph, le fils de l’ancien premier ministre, au début des années 1960 ; elle a été transmise à Martin Gilbert en 1968, puis à une institution américaine, le Hillsdale College, quelques trois décennies plus tard. En février 2015, Hillsdale a publié le volume 18 de la série.

La liste des livres de Churchill devait s’allonger avec la publication en septembre 2018 de Darling Winston, une collection de plus de 400 lettres entre Winston et sa mère, de 1881, quand il avait 6 ans, à sa mort en 1921.

La femme et les enfants de Churchill

En 1908, Winston Churchill épouse Clémentine Ogilvy Hozier après une courte cour. Le couple a eu cinq enfants ensemble : Diana, Randolph, Sarah, Marigold (qui est décédée d’une amygdalite en bas âge) et Mary.

Chevalier et prix Nobel

En 1953, Churchill a été fait chevalier par la reine Elizabeth II. La même année, il est nommé lauréat du prix Nobel de littérature.

La Seconde Guerre mondiale et la nomination au poste de premier ministre

Winston Churchill a été premier ministre de la Grande-Bretagne de 1940 à 1945, dirigeant le pays pendant la Seconde Guerre mondiale jusqu’à la reddition de l’Allemagne. Bien que Churchill n’ait pas vu au départ la menace que représentait la montée au pouvoir d’Adolf Hitler dans les années 1930, il est graduellement devenu l’un des principaux défenseurs du réarmement britannique. En 1938, alors que l’Allemagne commençait à contrôler ses voisins, Churchill était devenu un ardent critique de la politique d’apaisement du premier ministre Neville Chamberlain envers les Nazis.

Le 3 septembre 1939, le jour où la Grande-Bretagne déclare la guerre à l’Allemagne, Churchill est nommé premier seigneur de l’Amirauté et membre du cabinet de guerre ; en avril 1940, il devient président du Military Coordinating Committee. Plus tard dans le mois, l’Allemagne envahit et occupa la Norvège, un revers pour Neville Chamberlain, qui avait résisté à la proposition de Churchill que la Grande-Bretagne empêche l’agression allemande en occupant unilatéralement des mines de fer et des ports maritimes norvégiens essentiels.

En mai, le débat au Parlement sur la crise norvégienne a conduit à un vote de défiance à l’égard du Premier ministre Chamberlain. Le 10 mai 1940, le roi George VI nomme Churchill premier ministre et ministre de la Défense. Quelques heures plus tard, l’armée allemande commença son offensive occidentale, envahissant les Pays-Bas, la Belgique et le Luxembourg. Deux jours plus tard, les forces allemandes entrent en France. La Grande-Bretagne s’est tenue seule face à l’assaut.

Rapidement, Churchill a formé un cabinet de coalition composé de chefs des partis travailliste, libéral et conservateur. Il a placé des hommes intelligents et talentueux à des postes clés. Le 18 juin 1940, Churchill prononce l’un de ses discours emblématiques à la Chambre des communes, avertissant que ” la bataille d’Angleterre ” allait commencer.

Churchill a maintenu en vie la résistance à la domination nazie et a jeté les bases d’une alliance avec les États-Unis et l’Union soviétique. Churchill avait déjà entretenu des relations avec le président américain Franklin D. Roosevelt dans les années 1930 et, en mars 1941, il avait réussi à obtenir une aide vitale des États-Unis grâce à la Lend Lease Act, qui permettait à la Grande-Bretagne de commander à crédit des articles de guerre aux États-Unis.

Après l’entrée des États-Unis dans la Seconde Guerre mondiale, en décembre 1941, Churchill était convaincu que les Alliés finiraient par gagner la guerre. Dans les mois qui ont suivi, Churchill a travaillé en étroite collaboration avec le président américain Roosevelt et le dirigeant soviétique Joseph Staline pour forger une stratégie de guerre alliée et un monde d’après-guerre. Lors de réunions à Téhéran (novembre-décembre 1943), Yalta (février 1945) et Potsdam (juillet 1945), Churchill collabora avec les deux dirigeants pour élaborer une stratégie unie contre les puissances de l’Axe et contribua à façonner le monde de l’après-guerre avec les Nations Unies au centre.

À la fin de la guerre, Churchill a proposé des plans de réformes sociales en Grande-Bretagne, mais n’a pas réussi à convaincre l’opinion publique. Malgré la capitulation de l’Allemagne le 7 mai 1945, Churchill fut défaite aux élections générales de juillet 1945.

Guerre froide et élection au poste de premier ministre

Au cours des six années qui ont suivi la défaite de Churchill, il est devenu le chef du parti d’opposition et a continué à avoir un impact sur les affaires mondiales. En mars 1946, lors d’une visite aux Etats-Unis, il prononça son fameux discours du “Rideau de fer”, mettant en garde contre la domination soviétique en Europe orientale. Il a également plaidé pour que la Grande-Bretagne reste indépendante des coalitions européennes.

Avec l’élection générale de 1951, Churchill revient au gouvernement. Il est devenu premier ministre pour la deuxième fois en octobre 1951 et a été ministre de la Défense entre octobre 1951 et janvier 1952. Churchill a ensuite introduit des réformes telles que la Loi sur les mines et les carrières de 1954, qui a amélioré les conditions de travail dans les mines, et la Loi sur les réparations et les loyers des logements de 1955, qui a établi des normes pour le logement.

Ces réformes intérieures ont été éclipsées par une série de crises de politique étrangère dans les colonies du Kenya et de Malaisie, où Churchill a ordonné une action militaire directe. Tout en réussissant à réprimer les rébellions, il devint clair que la Grande-Bretagne n’était plus en mesure de maintenir son pouvoir colonial.

Quand et où Winston Churchill est-il né ?

Winston Leonard Spencer-Churchill est né au Blenheim Palace dans l’Oxfordshire, en Angleterre, le 30 novembre 1874.

Famille, petite enfance et éducation

Dès son plus jeune âge, Winston Churchill a montré les traits de son père, Lord Randolph Churchill, un homme d’État britannique issu d’une famille anglaise établie, et de sa mère, Jeanette “Jennie” Jerome, une citoyenne de New York indépendante.

Jeune enfant, Churchill a grandi à Dublin, en Irlande, où son père était employé par son grand-père, le 7e duc de Marlborough, John Spencer-Churchill. Churchill s’est avéré être un élève indépendant et rebelle ; après avoir obtenu de mauvais résultats dans ses deux premières écoles, Churchill en avril 1888 a commencé à fréquenter Harrow School, un pensionnat près de Londres. Quelques semaines après son enrôlement, il s’est enrôlé dans le Harrow Rifle Corps, le mettant sur la voie d’une carrière militaire.

Au début, il ne semblait pas que l’armée était un bon choix pour Churchill ; il lui a fallu trois tentatives pour réussir l’examen du British Royal Military College. Cependant, une fois sur place, il s’en est bien tiré et a terminé 20e de sa classe de 130 élèves. Jusqu’à cette époque, sa relation avec sa mère et son père était lointaine, bien qu’il les adorait tous les deux. Alors qu’il était à l’école, Churchill a écrit des lettres émouvantes à sa mère, la suppliant de venir le voir, mais elle venait rarement. Son père est mort quand il avait 21 ans, et il a été dit que Churchill le connaissait plus par réputation que par toute autre relation étroite qu’ils partageaient.

Carrière militaire

Churchill a connu une carrière brève mais mouvementée dans l’armée britannique à un zénith de la puissance militaire britannique. Il s’est joint au Fourth Queen’s Own Hussars en 1895 et a servi dans la frontière nord-ouest de l’Inde et au Soudan, où il a participé à la bataille d’Omdurman en 1898. Pendant qu’il était dans l’armée, il a rédigé des rapports militaires pour le Pioneer Mail et le Daily Telegraph, et deux livres sur ses expériences, The Story of the Malakand Field Force (1898) et The River War (1899).

En 1899, Churchill quitte l’armée et travaille comme correspondant de guerre pour le Morning Post, un quotidien conservateur. Alors qu’il faisait un reportage sur la guerre des Boers en Afrique du Sud, il a été fait prisonnier par les Boers lors d’une expédition de reconnaissance. Il a fait la une des journaux lorsqu’il s’est échappé, parcourant près de 300 milles jusqu’au territoire portugais au Mozambique. À son retour en Grande-Bretagne, il écrivit ses expériences dans le livre London to Ladysmith via Pretoria (1900).

Le Parlement et le Cabinet

En 1900, Churchill est devenu député du Parti conservateur d’Oldham, une ville de Manchester. Suivant son père dans la politique, il a également suivi le sens de l’indépendance de son père, devenant un partisan de la réforme sociale. N’étant pas convaincu que le Parti conservateur était attaché à la justice sociale, Churchill est passé au Parti libéral en 1904. Il a été élu député en 1908 et a été nommé président de la Chambre de commerce au cabinet du premier ministre.

En tant que président de la Chambre de commerce, Churchill s’est joint au chancelier nouvellement nommé David Lloyd George pour s’opposer à l’expansion de la marine britannique. Il a introduit plusieurs réformes pour le système pénitentiaire, introduit le premier salaire minimum et aidé à mettre en place des bourses du travail et une assurance chômage. Churchill a également contribué à l’adoption du budget du peuple, qui a introduit des impôts sur les riches pour payer de nouveaux programmes d’aide sociale. Le budget a été adopté à la Chambre des communes en 1909 et a d’abord été rejeté par la Chambre des Lords avant d’être adopté en 1910.

En janvier 1911, Churchill a montré son côté plus dur quand il a fait une visite controversée à un siège de police à Londres, avec deux voleurs cachés dans un bâtiment. Le degré de participation de Churchill est encore contesté : Selon certains récits, il s’est rendu sur les lieux pour voir par lui-même ce qui se passait ; d’autres affirment qu’il aurait donné des directives à la police sur la meilleure façon de prendre d’assaut l’immeuble. Ce que l’on sait, c’est que la maison a pris feu pendant le siège et Churchill a empêché les pompiers d’éteindre les flammes, déclarant qu’il préférait “laisser la maison brûler” plutôt que de risquer des vies en sauvant les occupants. Les corps des deux voleurs ont été retrouvés à l’intérieur des ruines calcinées.

Nommé premier seigneur de l’Amirauté en 1911, Churchill aida à moderniser la marine britannique en ordonnant que les nouveaux navires de guerre soient construits avec des moteurs à mazout plutôt qu’au charbon. Il fut l’un des premiers à promouvoir les avions militaires et à mettre sur pied le Royal Navy Air Service. Il était tellement enthousiaste à l’égard de l’aviation qu’il a pris des leçons de pilotage pour comprendre de première main son potentiel militaire.

Churchill a également rédigé un projet de loi controversé visant à modifier la Loi de 1913 sur la déficience mentale, rendant obligatoire la stérilisation des faibles d’esprit. Le projet de loi a finalement été adopté par les deux Chambres avec pour seul recours l’incarcération en institution.

Première Guerre mondiale

Churchill est resté à son poste jusqu’au début de la Première Guerre mondiale, mais il a été contraint de quitter pour sa part en proposant ce qui est devenu la désastreuse bataille de Gallipoli, et a démissionné du gouvernement vers la fin de 1915.

Pendant une brève période, Churchill rejoint l’armée britannique, commandant un bataillon des Royal Scots Fusiliers sur le front occidental et participant à des combats dans le “no man’s land”. En 1917, il est nommé ministre des munitions pour la dernière année de la guerre, supervisant la production de chars, d’avions et de munitions.

L’après-guerre et les années de nature sauvage

De 1919 à 1922, Churchill a été ministre de la Guerre et de l’Air et secrétaire colonial sous le premier ministre David Lloyd George. En tant que secrétaire colonial, Churchill a été mêlé à une autre controverse lorsqu’il a ordonné l’utilisation de la force aérienne contre des membres de tribus kurdes rebelles en Irak, un territoire britannique. À un moment donné, il a suggéré d’utiliser du gaz toxique pour réprimer la rébellion, une proposition qui a été étudiée mais qui n’a jamais été adoptée.

Les fractures au sein du Parti libéral ont mené à la défaite de Churchill à titre de député en 1922, et il a rejoint le Parti conservateur. Il a servi comme chancelier de l’Échiquier, ramenant la Grande-Bretagne à l’étalon-or, et a adopté une ligne dure contre une grève générale du travail qui menaçait de paralyser l’économie britannique.

Après la défaite du gouvernement conservateur en 1929, Churchill n’était plus au pouvoir. Il était perçu comme un extrémiste de droite, sans contact avec le peuple. Au cours de la décennie suivante, connue sous le nom de ” années sauvages “, il se concentre sur son écriture, publiant un mémoire et une biographie du premier duc de Marlborough. Pendant ce temps, Churchill a commencé à travailler sur sa célèbre Histoire des peuples anglophones, bien qu’elle ne serait pas publiée avant deux décennies.

Quand et comment Winston Churchill est-il mort ?

Le 15 janvier 1965, Churchill a subi un grave accident vasculaire cérébral qui l’a rendu gravement malade. Il mourut chez lui à Londres neuf jours plus tard, le 24 janvier 1965, à l’âge de 90 ans. L’Angleterre a pleuré pendant plus d’une semaine.

Churchill avait déjà montré des signes de santé fragile dès 1941, lorsqu’il avait souffert d’une crise cardiaque lors de sa visite à la Maison-Blanche. Deux ans plus tard, il a eu une crise similaire lors d’une pneumonie. En juin 1953, à l’âge de 78 ans, il a subi une série d’attaques cérébrales à son bureau. Cette nouvelle a été cachée au public et au Parlement, l’annonce officielle indiquant qu’il avait souffert d’épuisement.

Churchill s’est rétabli à la maison et est retourné à son poste de premier ministre en octobre. Cependant, il était évident, même pour le grand homme d’État, qu’il ralentissait physiquement et mentalement, et il a pris sa retraite comme premier ministre en 1955. Churchill est demeuré député jusqu’aux élections générales de 1964, alors qu’il ne s’est pas porté candidat à un nouveau mandat.

On a émis l’hypothèse que Churchill souffrait de la maladie d’Alzheimer au cours de ses dernières années, bien que les experts médicaux aient indiqué que ses premiers accidents vasculaires cérébraux étaient probablement la cause de la diminution de sa capacité mentale. Malgré sa mauvaise santé, Churchill a pu rester actif dans la vie publique, mais surtout dans le confort de ses maisons de Kent et Hyde Park Gate, à Londres.

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