Maintenant, les paléontologues italiens ont découvert que ces restes appartiennent à une nouvelle espèce de dinosaure, Saltriovenator zanellai , le plus grand dinosaure prédateur du Jurassique inférieur (pesant une tonne), il y a 198 millions d’années. Ce spécimen unique représente également le premier dinosaure jurassique d’Italie, mais c’est surtout le plus ancien ceratosaurus connu aujourd’hui : une découverte qui anticipe l’apparition des grands dinosaures prédateurs dans 25 millions d’années.

Une découverte exeptionnelle

La découverte est vraiment exceptionnelle, car les os ont non seulement survécu à la dynamite, mais ont longtemps été immergés. Les os montrent des marques d’alimentation de la faune marine, indiquant que le corps a flotté dans un bassin maritime et s’est ensuite enfoncé dans le fond. Il est probable qu’il soit resté sur le fond marin avant d’être enterré.

Les dinosaures carnivores du Jurassique précoce sont très rares et surtout petits. Cependant, Saltriovenator était grand, environ 8 mètres de long, mais n’avait pas encore atteint l’âge adulte, de sorte que sa taille estimée est encore plus remarquable dans le contexte de la période Jurassique précoce, dit l’étude co-auteur Simone Maganuco. La course aux armements évolutive entre les dinosaures herbivores prédateurs et les géants, impliquant des espèces de plus en plus grandes, avait déjà commencé il y a 200 millions d’années, dit-il.

Griffes tranchantes et dents

Ce dinosaure présente également une mosaïque de caractéristiques anatomiques ancestrales et avancées. L’évolution de l’aile des oiseaux depuis la main de leurs ancêtres dinosaures est encore très controversée. La main qui tient Saltriovenator comble un vide clé dans l’arbre théropode évolutionnaire : les dinosaures prédateurs ont progressivement perdu leur petit doigt et leur annulaire, et ont acquis la main à trois doigts qui est le précurseur de l’aile aviaire,dit Andrea Cau, co-auteur. Trois des quatre doigts de S. zanellai avaient des griffes puissantes, qui ont probablement servi d’arme terrible.

Ce dinosaure a aussi d’autres caractéristiques distinctives, telles que des dents pointues et dentées. De plus, il était probablement recouvert de protoplums filamenteux et avait des cornes dans la larme près des yeux et des os nasaux. Ses griffes et ses dents tranchantes et sciées auraient probablement fait de lui une créature redoutable.

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