Le plus grand organisme de la Terre est en train de mourir, et c’est notre faute

Publié par emma le novembre 1, 2018 | Maj le novembre 1, 2018

Le plus grand organisme de la planète n’est ni le rorqual bleu ni l’éléphant d’Afrique. C’est un arbre, ou plus précisément un réseau de 40 000 arbres clonés reliés par des racines en Utah. Il s’appelle Pando, pèse environ 5 986 tonnes et est né au cours de la dernière période glaciaire, il y a des milliers d’années.

Pando

Pando a survécu à beaucoup de choses, mais il ne nous survivra peut-être pas. Une nouvelle étude publiée dans PLOS One analyse en profondeur la situation actuelle de cette forêt clonée et est préoccupante. Non seulement le système Pando n’est pas en croissance, mais depuis 30 à 40 ans, il est incapable de poursuivre sa reproduction clonale.

La cause ? Le directeur de l’Alliance Wetern-Aspen de l’Université de l’Utah et co-auteur de l’étude Paul Rogers est clair : “C’est notre faute. Les êtres humains sont au cœur du problème.

Nous, les humains, sommes responsables des chevreuils et du bétail de la région qui ont monté en flèche. Ces animaux se nourrissent de jeunes pousses clonées de Pando. Les chercheurs ont été incapables de trouver une pousse forestière qui n’est ni morte ni endommagée.

Dans le passé, les ours, les loups ou les pumas étaient chargés de contrôler la population de cerfs, mais la chasse et la réduction de leur habitat les ont presque tous tués. De plus, les agriculteurs de la région ne prennent pas la peine d’empêcher les vaches de paître à la frontière du Pando, ce qui contribue aux dommages causés par les foyers de clonage. Bien sûr, tout cela n’est pas la faute des loups ou des vaches, mais des autorités fédérales qui n’ont pas réglementé les deux pratiques. Rogers est clair à ce sujet :

Ce sont les humains qui décident combien il y a d’animaux dans cette région et où ils vont. Le nombre de personnes qui se déplacent et vivent dans la région a limité l’existence de prédateurs naturels et a contribué à une surabondance de cerfs.

Entre 2016 et 2017, l’équipe de Rogers a mesuré l’âge, le nombre et l’état de santé des arbres qui composent Pando. Ils ont ensuite analysé les excréta dans la région pour déterminer combien d’animaux vivent sur cet organisme. Au cours de cette analyse, ils ont découvert que les zones forestières protégées par des clôtures ne le sont pas. Les clôtures sont à peine entretenues et sont en mauvais état à de nombreux endroits.

Le système Pando n’est pas comme les autres arbres. Il n’est pas reproduit par semences, mais par clonage. Lorsqu’il détecte la mort d’un arbre, l’organisme envoie un signal hormonal qui fait apparaître un nouveau bourgeon quelque part dans les racines de l’arbre précédent. “Si les arbres meurent et qu’il n’y a pas d’éclosion pour les remplacer, nous pouvons activer le signal d’alarme “, explique M. Rogers.

Le manque de croissance de Pando est encore plus évident lorsqu’on analyse les photographies aériennes de la région de 1939 à nos jours. Certaines zones ont été aménagées pour le logement ou les campings et le corps n’y pousse plus. Dans d’autres, le bétail et les cerfs sont responsables de la prévention de la reproduction.

L’étude n’analyse que les problèmes locaux de Pando, mais ne laisse pas quelques questions en suspens. Il n’a pas encore été analysé comment l’augmentation des températures due au changement climatique affecte cette forêt ou d’autres systèmes clonés en Europe. Il est également nécessaire d’examiner plus en détail comment les animaux interagissent avec les arbres, pour lesquels des caméras GPS ou des colliers devraient être installés.

Jusqu’à présent, l’alarme s’est déclenchée. Il est temps que les autorités locales et fédérales coordonnent leurs efforts pour mettre un frein à certaines des menaces qui pèsent sur cette forêt millénaire. Nous savons encore très peu de choses sur le fonctionnement de ces organismes massifs et connectés. Pour en savoir plus, nous avons besoin d’eux pour rester en vie.

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