Les planètes où l’apocalypse se produit tous les jours

Publié par Jerome le octobre 23, 2018 | Maj le octobre 23, 2018

Les naines rouges sont les étoiles les plus abondantes de notre galaxie, la Voie lactée. Petites et de longue durée, autour d’elles gravitent la plupart des planètes de la “zone habitable” que l’on trouve jusqu’à présent. Ce sont des mondes qui, étant situés à une distance adéquate de leur étoile, jouissent de températures assez modérées pour contenir de l’eau liquide à sa surface. En fait, l’étoile la plus proche de notre Soleil, une naine rouge appelée Proxima Centauri, a une planète de la taille de la Terre dans sa zone habitable, Proxima b.

Très prometteur pour la vie, n’est-ce pas ?

Toutefois, les perspectives ne sont pas aussi encourageantes. Les jeunes nains rouges sont extrêmement actifs, à tel point qu’ils lancent des éruptions ultraviolettes si énergiques qu’elles pourraient influencer la chimie atmosphérique d’un monde en gestation à proximité et peut-être le dépouiller de son atmosphère.

Le télescope spatial Hubble de la NASA observe ces étoiles dans le cadre d’un vaste programme appelé Hazmat (acronyme de “Living Areas and Activity of M Stars – Red Dwarfs – Over Time” et mot signifiant matières dangereuses). L’équipe a découvert que les plus jeunes nains rouges, âgés d’environ 40 millions d’années, sont 100 à 1 000 fois plus énergiques que les plus âgés. C’est alors que des planètes rocheuses se forment autour de lui.

Dans cette étude, publiée dans The Astrophysical Journal, l’équipe examine la fréquence des éruptions de douze jeunes nains rouges. “L’obtention de ces données sur les jeunes étoiles a été particulièrement importante, parce que la différence dans leur activité flash est assez grande par rapport aux étoiles plus âgées “, dit Parke Loyd de l’Arizona State University et premier auteur de l’article.

Hostile, mais pas stérile

Le programme d’observation a détecté l’une des éruptions stellaires les plus intenses jamais observées en lumière ultraviolette. Surnommé “Hazflare”, cet événement a été plus énergique que le plus puissant flash de notre Soleil jamais enregistré.

“Nous avons cent ans de bonnes observations du Soleil, dit Loyd, et pendant tout ce temps, nous avons vu une, peut-être deux fusées éclairantes qui ont une énergie proche de celle de Hazflare. Cependant, en un peu moins d’une journée d’observation Hubble de ces jeunes étoiles, “nous capturons la Hazflare, ce qui signifie que les super flammes s’y produisent chaque jour ou même quelques fois par jour.

Ces bombes fréquentes et intenses pourraient-elles envoyer tant de rayons ultraviolets aux jeunes planètes qu’elles condamnent les possibilités d’habitabilité ? Selon Loyd, “les fusées éclairantes comme celles que nous observons ont la capacité de séparer l’atmosphère d’une planète. Mais cela ne signifie pas nécessairement pessimisme et tristesse pour la vie sur la planète. C’est peut-être une vie différente de ce qu’on imaginait. Ou peut-être y a-t-il d’autres processus qui pourraient reconstituer l’atmosphère de la planète. C’est certainement un environnement hostile, mais j’hésiterais à dire que c’est un environnement stérile.

La prochaine partie de l’étude portera sur les naines rouges d’âge moyen qui ont 650 millions d’années. Les plus âgés seront ensuite analysés et comparés aux étoiles jeunes et intermédiaires pour comprendre l’évolution des planètes qui les entourent.

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