Les organismes morts peuvent être la clé de la dérive des continents

Publié par Jerome le novembre 16, 2018 | Maj le novembre 16, 2018

Une nouvelle étude de l’Université du Texas à Austin a montré un lien possible entre la vie sur Terre et le mouvement des continents. Les résultats montrent que les sédiments, qui sont souvent composés de morceaux d’organismes morts, pourraient jouer un rôle clé dans la détermination de la vitesse de la dérive des continents. En plus de remettre en question les idées existantes sur la façon dont les plaques interagissent, les résultats sont importants parce qu’ils décrivent les mécanismes de rétroaction possibles entre le mouvement tectonique, le climat et la vie sur Terre.

D’ou provient la dérive des continents ?

L’étude, publiée dans Earth and Planetary Science Letters, décrit comment les sédiments qui se déplacent sous les plaques tectoniques ou s’y subliment peuvent réguler le mouvement des plaques et peuvent même jouer un rôle dans l’ascension rapide des chaînes de montagnes et dans la croissance de la croûte continentale.

La recherche a été menée par Thorsten Becker, professeur à la School of Geosciences de l’Université de l’Utah et chercheur à l’Institute of Geophysics (UTIG), et Whitney Behr, chercheur à la Jackson School et professeur à l’ETH Zurich en Suisse.

Les sédiments sont créés lorsque le vent, l’eau et la glace érodent les roches existantes ou lorsque les coquilles et les squelettes d’organismes microscopiques comme le plancton s’accumulent sur le fond marin. On sait depuis longtemps que les sédiments qui pénètrent dans les zones de subduction influencent l’activité géologique, comme la fréquence des tremblements de terre, mais on pensait jusqu’à présent qu’ils avaient peu d’influence sur les mouvements continentaux.

En effet, on croyait que la vitesse de subduction dépendait de la résistance de la plaque de subduction lorsqu’elle se plie et glisse dans le manteau visqueux, la couche de roche semi-fondante située sous la croûte terrestre. Dans ce scénario, la force de la partie de la plaque qui s’enfonce dans le manteau terrestre (et l’énergie nécessaire pour la plier) serait le principal contrôle de la vitesse de déplacement de la plaque, tandis que le sédiment aurait un faible effet.

Cependant, des recherches antérieures avec des scientifiques de l’UTIG ont montré que les plaques de subduction peuvent être plus faibles et plus sensibles à d’autres influences qu’on ne le pensait auparavant. Cela a amené les chercheurs à chercher d’autres mécanismes qui pourraient affecter la vitesse des plaques. Ils ont estimé comment différents types de roches pouvaient affecter l’interface de la plaque, c’est-à-dire la limite où se trouvent les plaques atténuées. La modélisation subséquente a montré que la roche constituée de sédiments peut créer un effet lubrifiant entre les plaques, accélérant la subduction et augmentant la vitesse des plaques.

Ce mécanisme pourrait déclencher une boucle de rétroaction complexe. À mesure que la vitesse de la plaque augmente, il y aura moins de temps pour que les sédiments s’accumulent, ce qui réduira la quantité de sédiments qui est produite. Cela conduit à une subduction plus lente, ce qui peut permettre aux montagnes de se développer aux limites des plaques, car la force des deux plaques qui se rejoignent provoque le soulèvement. En retour, l’érosion de ces montagnes par le vent, l’eau et d’autres forces peut produire plus de sédiments qui retournent dans la zone de subduction et relancent le cycle en augmentant la vitesse de subduction.

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