En juin dernier, une tempête de poussière mondiale a empêché la lumière du soleil d’atteindre la surface martienne, éliminant l’alimentation électrique d’Opportunity et drainant ses batteries. Les techniciens et les chercheurs du Reaction Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA à Pasadena, en Californie, ont commencé à augmenter la fréquence des commandes qu’ils émettent sur le rover au bord du cratère Endeavour. Ils ont essayé 600 fois, mais ils n’ont pas eu de signal. Les vents saisonniers entre novembre 2018 et fin janvier ont représenté une nouvelle opportunité, car ils ont pu dépoussiérer les panneaux solaires et réveiller le “dormeur”. Cependant, cela ne s’est pas produit.

“Il n’y a plus de temps”

“Nous avons une semaine. Nous manquons de temps “, a déclaré John Callas, chef de projet du JPL, à l’édition numérique du magazine Science. Les ingénieurs essaient d’envoyer un autre type de commande pour que le véhicule utilise ses antennes arrière. Il a peut-être ressuscité, mais il insiste pour utiliser une antenne cassée. Mais ces tentatives ne peuvent pas durer indéfiniment. Dans quelques mois, l’hiver martien viendra. La lumière du soleil diminue dans l’hémisphère sud et les températures baissent. C’est dans ces circonstances que le rover jumeau Spirit a été perdu en 2010 et il peut en être de même avec Opportunity.

“La fin de la saison venteuse pourrait signifier la fin du rover”, a déclaré Steven Squyres, chercheur principal de la mission à l’Université Cornell, à Science. “Mais si c’est la fin, je ne peux pas en imaginer de meilleure… une mission de 15 ans alors qu’elle ne devait durer que 90 jours et être anéantie par l’une des pires tempêtes de poussière martiennes depuis des années.

Un travail impressionnant

En fait, Opportunity s’est comporté comme un vrai champion, dépassant largement toutes les attentes placées en lui. Non seulement il a multiplié par 55 le nombre de jours où il devait travailler sur Mars, mais il a aussi parcouru une route de 45 km, non sans problèmes techniques et imprévus, où il a exploré des cratères d’impact et étudié l’intérieur martien, fournissant la première preuve que la planète aurait pu être habitable dans le passé et pour plus longtemps que prévu. De plus, il a repéré des rochers jamais vus auparavant, il a montré avec sa caméra le premier coucher de soleil que nous avons contemplé sur Mars et il a descendu un ravin. Avec ce CV sur le dos, Opportunity mourra avec ses bottes et une mission plus qu’accomplie.

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