Mars pourrait avoir assez d’oxygène pour soutenir les microbes

Publié par Jerome le octobre 22, 2018 | Maj le octobre 22, 2018

Les premiers héros de la Terre étaient des microbes. Il y a 2,7 milliards d’années, l’atmosphère a commencé à accumuler l’oxygène produit par les cyanobactéries qui vivaient dans les océans et étaient capables de photosynthèse. L’oxygène a joué un rôle fondamental dans l’apparition d’une vie plus complexe, y compris chez les premiers animaux, et soutient aujourd’hui le type de métabolisme le plus courant sur la planète.

La vie sur Mars possible ?

Maintenant, une nouvelle étude suggère que dans les régions de Mars, il pourrait aussi y avoir assez d’oxygène pour soutenir certaines formes de vie terrestre. Vlada Stamenkovic, une chercheuse de la NASA, et ses collègues du California Institute of Technology ont mis au point un modèle qui calcule la quantité d’oxygène que l’on peut trouver dans l’eau salée qui peut exister dans certaines régions de la planète. Les sels présents dans ces saumures permettent à l’eau de rester liquide à des températures inférieures à zéro degré. Selon l’étude, publiée aujourd’hui dans Nature Geoscience, environ 6,5 % de la planète entière pourrait abriter des quantités d’oxygène à la surface ou à quelques centimètres en dessous de la surface de la Terre, ce qui est semblable à ce qui se passe sur la Terre et qui est suffisant pour soutenir certains microbes et éponges.

Des études récentes indiquent que les premiers ancêtres des animaux d’aujourd’hui étaient des éponges et que ces êtres vivants peuvent proliférer à de très faibles concentrations en oxygène. Les zones pouvant contenir de l’oxygène sont situées au-dessus de 50 degrés de latitude autour des pôles. Parmi les explorations martiennes analysées par l’étude, une seule a exploré ces zones : celle de la sonde Phoenix, qui a atterri sur ce qui pourrait être de la glace d’eau en 2008.

La même année, un grand lac d’eau salée a été découvert sur Mars, caché sous la glace du pôle Sud. La nouvelle étude suppose que la concentration d’oxygène à l’intérieur pourrait être “élevée” s’il y a un contact temporaire avec la surface ou s’il y a suffisamment de rayonnement pour séparer l’oxygène et l’hydrogène. Les responsables des travaux estiment que ces résultats théoriques peuvent expliquer l’état d’oxydation de certaines roches martiennes et impliquent ” qu’il existe des opportunités de vie basées sur l’oxygène sur Mars d’aujourd’hui ou sur d’autres corps planétaires grâce aux sources d’oxygène alternatives à la photosynthèse “.

Víctor Parro, chercheur au Centro de Astrobiología (CAB-CSIC), souligne que jusqu’à présent la présence d’oxygène sur Mars a été “négligée” en raison des faibles concentrations. Bien qu’il s’agisse d’une étude théorique qui devrait être confirmée par des mesures réelles, le scientifique souligne que ” ces modèles mettent en évidence le rôle que peut jouer le O₂ dissous même maintenant pour la respiration des microorganismes et dans l’oxydation des métaux.

“Les micro-organismes n’ont pas besoin de O₂ pour respirer, explique-t-il, mais l’oxygène moléculaire permet d’obtenir une plus grande énergie dans les processus respiratoires et sa présence sur Mars en concentrations adéquates augmente les possibilités de métabolismes nouveaux et plus efficaces. “Par exemple, il permettrait l’existence de bactéries telles que celles trouvées dans le Rio Tinto[Huelva], qui oxydent le fer de la pyrite pour obtenir de l’énergie. Et une chose qui abonde sur Mars, c’est le fer “, souligne-t-il.

“Les auteurs choisissent le groupe d’organismes terrestres capables de vivre à de plus faibles concentrations d’oxygène dissous dans l’eau, qui sont essentiellement certains types de bactéries et d’éponges, et concluent que les concentrations d’oxygène qu’ils calculent peuvent exister dans les saumures martiennes seraient suffisantes pour que ces organismes prospèrent sur Mars aujourd’hui ” explique Alberto González Fairén, chercheur au CAB et à Cornell University. “Bien sûr, ce n’est qu’une comparaison graphique pour mettre en évidence les niveaux élevés d’oxygène dissous dans ces saumures et les auteurs ne suggèrent pas qu’il puisse y avoir des éponges dans des sacs de liquide cachés dans la glace de Mars. Les éventuels habitants des saumures ne dépendraient pas seulement de l’oxygène disponible pour respirer : les très basses températures, la concentration très élevée de sels et les radiations ne permettent pas l’existence d’une vie semblable à la vie terrestre près de la surface de Mars aujourd’hui”, ajoute-t-il.

Une autre question qui reste sans réponse est de savoir s’il y a vraiment de l’eau salée liquide à la surface de Mars, car les preuves accumulées jusqu’à présent ne sont pas concluantes.

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