Le médecin qui a pu communiquer avec des patients dans le coma

Publié par emma le novembre 5, 2018 | Maj le novembre 5, 2018

Adrian Owen a réalisé ce que beaucoup croient impossible : communiquer avec certaines personnes dans un état végétatif. Nous vous racontons son histoire

Un coma est un faible niveau de conscience, la condition la plus grave d’un coma causé par un dysfonctionnement cérébral. Il existe un réseau neuronal qui se connecte au tronc cérébral et c’est ce qui peut être affecté chez ce type de patients. Que vous vous réveilliez ou non dépend de plusieurs facteurs, y compris votre réaction physique, le traitement que vous recevez et la cause profonde de votre état de santé actuel.

Les parents, les amis et les proches refusent de penser qu’une personne dans le coma a cessé de se battre et a abandonné. Ne perdez jamais espoir parce qu’ils sont toujours là, d’une façon ou d’une autre. Cependant, de nombreux médecins ne ressentent pas la même chose et croient qu’il leur est très difficile (mais pas impossible) de se réveiller de ce vide dans lequel ils se trouvent.

Il y a quelques mois, des chercheurs du Massachusetts General Hospital (États-Unis) ont pu détecter chez des patients admis dans une unité de soins intensifs (USI) des signes de traumatismes cérébraux graves indiquant un état de conscience qui était passé inaperçu dans les examens neurologiques classiques.

Ce résultat, détaillé dans la revue Brain, a été rendu possible grâce à l’utilisation d’un IRM fonctionnel et d’un électroencéphalogramme, et est le premier à tester cette approche chez des patients en phase aiguë où des décisions critiques doivent être prises. “La détection précoce de la conscience et des fonctions cérébrales dans les unités de soins intensifs peut permettre aux familles de prendre des décisions plus éclairées au sujet des soins à donner à leurs proches “, explique Brian Edlow, un des auteurs de l’étude.

La technologie du scanner cérébral progresse très rapidement. Le jour viendra où la conscience pourra être détectée de manière fiable, économique et efficace.

Mais pas seulement cela, le neuroscientifique britannique Adrian Owen a réussi à communiquer avec ces patients, selon le Daily Mail. “Quand j’ai rencontré Carol, une patiente qui était à l’hôpital depuis plusieurs mois, elle ne répondait à rien et ne montrait aucun signe de conscience. Un scan avait révélé des dommages importants aux lobes de son cerveau, qui contrôlent d’importantes capacités cognitives telles que la résolution de problèmes, la mémoire, le langage et le jugement “, explique-t-il.

Kate, la première affaire

En juillet 2005, l’homme de 23 ans a été heurté par deux voitures qui traversaient une route. Une petite distraction a redéfini sa vie pour toujours et son cerveau a été examiné plusieurs fois et diagnostiqué comme végétatif. “Depuis 1997, j’ai travaillé à l’aide de scanners du cerveau pour prouver que les patients dans cet état sont encore conscients mais piégés. J’ai ensuite travaillé comme chercheur à l’hôpital Addenbrooke de l’Université de Cambridge pendant que j’examinais Kate, ma première patiente à qui j’ai montré des photos de membres de sa famille alors qu’elle se trouvait à l’intérieur du scanner cérébral, explique Owen.

“À mon grand étonnement, j’avais montré une réponse dans une partie du cerveau appelée gyrus fusiforme (une partie du lobe temporal), qui est associée à la reconnaissance faciale, ” témoigne-t-il. Alors que le côté gauche indique à quel point l’image ressemble à un visage, c’est le côté droit qui offre le verdict final. Quelques mois plus tard, il a commencé à se réveiller de son état végétatif, bien que personne ne puisse dire avec certitude pourquoi.

Kate a écrit au médecin des années plus tard pour lui rappeler que grâce à son engagement, elle était vivante : “Utilisez mon cas pour montrer aux gens à quel point les scans sont importants. Je n’ai pas répondu et il semblait abandonné, mais la machine a montré aux gens que j’étais là. C’était magique, il m’a trouvé.” Depuis le cas de cette fille, ils ont scanné un grand nombre de patients dans le coma pour trouver la vie. Les preuves suggèrent que 15 à 20 % des personnes dans cet état sont pleinement conscientes, même si elles ne répondent jamais aux stimuli externes.

Certains peuvent ouvrir les yeux, grogner, gémir et parfois prononcer des mots isolés, mais semblent vivre dans leur propre monde, sans pensées ni sentiments. D’autres vivent quelque chose de très différent : leur esprit est intact dans leur corps et leur cerveau endommagés, piégés dans une zone grise entre la vie et la mort.

Carol

En 2005, l’équipe d’Owen a essayé quelque chose de complètement nouveau. Au lieu de stimuler le cerveau des patients et de voir les réponses, ils ont demandé à l’un d’eux de communiquer pendant qu’il était dans le scanner, une IRM fonctionnelle (qui montre quelles parties du cerveau sont actives en détectant celles qui utilisent plus d’oxygène). Ils ont d’abord demandé à Carol de s’imaginer jouer au tennis comme si sa vie en dépendait, avec beaucoup d’efforts, en bougeant ses bras rapidement… Ainsi, les médecins ont découvert que lorsqu’ils imaginaient faire cette activité, une zone dans la partie supérieure du cerveau connue sous le nom de cortex prémoteur était activée, impliquée dans la préparation des mouvements avec les extrémités.

Chaque fois qu’on lui demandait de le faire, cette zone était activée, alors ils lui demandaient autre chose : d’imaginer se promener dans sa maison. La recherche a montré que lorsque les gens s’imaginent dans un environnement familier, ils stimulent l’activité cérébrale appelée gyrus parahipocampal. Carol devait se souvenir des meubles, des tableaux, des chambres, des portes et se promener d’une pièce à l’autre. Lorsqu’on lui a demandé de le faire, son activité cérébrale était la même que celle des volontaires en bonne santé qui avaient fait des tests de dépistage.

Que vous vous réveilliez ou non dépend de plusieurs facteurs : la réponse physique, le traitement et la cause profonde de votre état de santé actuel.

“Nous l’avions prouvé, mais nous ne pouvions rien faire d’autre. La science ne fonctionne pas comme ça. Nous avons demandé au Comité de l’éthique de faire une enquête, mais nous n’avons jamais envisagé de trouver quelqu’un de conscient. Nous n’avons jamais dit à la famille de Carol qu’il n’y avait pas de remède ou de solution, qu’il n’y avait aucun moyen de communiquer régulièrement, qu’ils comprendraient que nous avions pris contact mais que rien d’autre ne pouvait être fait ? En fin de compte, ce n’était pas ma décision : en tant que chercheur, je n’avais pas le droit d’intervenir. C’est son médecin qui a décidé que même si nous le lui disions, cela ne serait pas bénéfique pour sa santé, mais elle n’était pas d’accord. Je me suis souvenu de Kate et de la façon dont, lorsque nous lui avons dit, ses soins étaient plus personnels et plus intenses, ce qui l’a rendue meilleure. C’était déchirant “, dit Owen.

Scott

En 2012, un patient nommé Scott a donné à ce chercheur sa première chance de rompre avec ce monde silencieux. Ce patient a été écrasé par une voiture de police alors qu’ils se rendaient sur les lieux du crime, ce qui a endommagé son crâne. Owen l’a rencontré 12 ans plus tard. Il venait tout juste de déménager à l’Université de l’Ontario, au Canada, où il dirige maintenant un laboratoire spécialisé dans l’évaluation des patients souffrant de lésions cérébrales aiguës et où Bill Payne, un médecin bien connu de l’hôpital Parkwood de la ville, a aidé à trouver ce premier patient.

“Sa famille croit fermement qu’il est conscient, mais nous n’en avons jamais vu de signes, a dit M. Payne. Lors d’un premier examen, l’état végétatif de Scott était évident, il ne pouvait même pas bouger les yeux ou sortir la langue. Pendant qu’ils étaient dans le scanner, l’un des scientifiques accompagnateurs d’Owen, le Dr Davinia Fernandez-Espejo, a posé la même question que les autres patients précédents : Imaginez jouer au tennis et ensuite être à la maison et marcher dans les chambres. Et le cerveau a répondu correctement. La famille avait raison.

Les médecins se sont demandé s’il devait demander s’il souffrait ou non. L’idée de le faire et de dire oui, que j’avais souffert pendant 12 ans, était trop horrible à envisager, mais ils devaient le faire. La technologie a parcouru un long chemin. Au début, le nombre de fois qu’un patient pouvait être scanné était limité parce qu’un isotope radioactif nocif devait être injecté à chaque scan et que les résultats étaient lents à sortir. Mais ce n’était plus nécessaire.

On lui a demandé s’il ne ressentait aucune douleur de penser qu’il jouait au tennis et il a répondu. Son activité cérébrale s’est reflétée presque instantanément, Scott a imaginé ce qu’on lui avait demandé, répondant “non”. Je n’ai ressenti aucune douleur. Et s’il avait été en mesure de répondre à cette question, il pourrait également dire s’il savait où il se trouvait, qui il était ou depuis combien de temps il n’avait pas eu l’accident. Ils lui ont aussi demandé s’il aimait le hockey (c’était un amateur), et même s’ils craignaient qu’il ne le déteste maintenant parce qu’il portait toujours un jeu à sa télé et craignait qu’après l’avoir regardé si longtemps, il ait fini par l’abjurer, il a répondu par l’affirmative.

Entre 15 et 20 % des personnes dans le coma sont pleinement conscientes même si elles ne répondent jamais aux stimuli externes.

Owen se souvient qu’une autre patiente qui aimait bien Céline Dion et sa mère a porté le même album pendant des mois. Quand la jeune fille s’est réveillée et s’est rétablie, les premiers mots qu’elle a dits ont été : “Si j’entends encore ces chansons, je te tuerai.

En 2013, Scott est décédé de complications médicales à l’hôpital. “Mon équipe et moi étions dévastés. Nous n’avions jamais eu une vraie conversation avec lui, mais nous avions l’impression de le connaître. Il nous a laissés entrer dans son monde et nous l’avons sorti de cette zone grise où il était piégé “, conclut Owen.

La technologie du scanner cérébral progresse rapidement et le jour viendra où la conscience pourra être détectée de manière fiable, économique et efficace. Vous serez en mesure de trouver des patients qui sont immergés dans votre esprit, de les contacter et d’évaluer leurs souhaits. Toutefois, nous n’avons toujours pas la possibilité d’y donner suite.

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