L’Antarctique fond plus vite qu’on ne le pensait et les conséquences sont les suivantes

Publié par Jerome le août 25, 2018 | Maj le août 25, 2018

Si l’ensemble de l’Antarctique devait fondre, les mers du monde s’élèveraient de près de 60 mètres. Une étude publiée récemment dans le magazine Nature affirme que l’Antarctique fond plus vite qu’on ne le pensait. L’étude a été menée par des scientifiques de 44 organisations internationales et les données combinées de 24 études satellitaires. Selon Andrew Shepherd, chargé de cours à l’Université de Leeds et l’un des directeurs de projet, “Grâce aux satellites de nos agences spatiales, nous pouvons maintenant mieux suivre la perte de glace et la contribution globale au niveau de la mer.

Qu’est ce qui se passe en Antarctique

Le niveau de fusion sur le continent le plus méridional de la Terre a triplé entre 2012 et 2017. La majeure partie de cette augmentation s’est produite à l’ouest, car c’est la région la plus exposée aux températures chaudes de l’océan, ce qui accélère la fonte des glaciers. Entre 1992 et 2017, l’Antarctique a perdu plus de 3,3 milliards de tonnes de glace. En conséquence, le niveau de la mer a augmenté en moyenne de 8 millimètres dans le monde entier. Près de 40 % de ces pertes glaciaires se sont produites entre 2012 et 2017. Au cours de ces années, le continent a perdu plus de 240 milliards de tonnes de glace par an.

Si le changement climatique n’est pas rapidement maîtrisé, les calottes glaciaires de cette région antarctique pourraient s’effondrer, provoquant une accélération de l’élévation de la mer dans le monde entier. Ainsi, si l’ensemble de l’Antarctique devait fondre, les mers du monde s’élèveraient de près de 60 mètres.

Détachements et élévations

Selon Michael Oppenheimer, professeur de géosciences à Princeton, au cours du 20e siècle, le niveau de la mer s’est élevé en moyenne d’environ 15 centimètres, ce qui est suffisant pour réduire les plages d’environ 15 mètres. Aujourd’hui, selon Shepherd, “la mer s’élève plus vite qu’à tout autre moment au cours des 25 dernières années. Depuis le milieu des années 1990, les villes côtières de l’hémisphère nord comme Miami ont enregistré des augmentations d’environ 12 centimètres. Il arrive que les mers s’élèvent plus rapidement dans certaines zones que dans d’autres en raison des courants et des effets de la gravité.

Lorsque la glace est perdue d’un côté du monde, la gravité de cette zone diminue également, ce qui provoque l’élévation des mers de l’autre côté, de sorte que les endroits les plus éloignés de l’Antarctique sont ceux qui subissent la plus grande élévation du niveau de la mer. Pour Oppenheimer, il y a actuellement trois facteurs principaux qui contribuent à la croissance des mers. La première est que, à mesure que les températures mondiales augmentent en raison de la combustion de combustibles fossiles, les océans absorbent la majeure partie de cette chaleur, ce qui fait que l’eau prend de l’expansion et occupe plus d’espace. Deuxièmement, Oppenheimer place les glaciers, qui fondent et ajoutent plus d’eau au système. Enfin, le professeur mentionne les calottes glaciaires de l’Antarctique et du Groenland, qui sont encore protégées par les glaciers.

Il arrive que lorsque ces glaciers ont disparu, ce sont ces calottes glaciaires qui deviendront la principale raison de l’élévation du niveau de la mer. L’une des couches les plus vulnérables du monde, dont la vitesse de fonte a augmenté plus rapidement que le reste du monde, est précisément celle de l’Antarctique occidental.

Deux scénarios possibles

Un article publié conjointement avec la recherche suggère deux scénarios possibles pour l’avenir proche.

Au mieux, si les émissions de gaz à effet de serre étaient réduites et si les températures mondiales étaient empêchées d’augmenter de plus de deux degrés d’ici la fin du siècle, il y aurait une meilleure chance d’empêcher l’effondrement des glaces. Selon Andrea Dutton, géologue de l’Université de Floride, les températures mondiales actuelles se situent autour de 125 000 ans, alors que le niveau de la mer était plus haut de près de 9 mètres. Cela signifie qu’à un moment donné, dans des centaines ou des milliers d’années, le monde verra au moins une élévation similaire du niveau de la mer.

L’autre scénario, cependant, est beaucoup plus inquiétant. Selon les auteurs, si ces facteurs n’étaient pas contrôlés, une perte rapide de calottes glaciaires commencerait à se produire d’ici 2070.

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