Les données de Cassini révèlent une chimie surprenante de Saturne

Publié par Jerome le octobre 7, 2018 | Maj le octobre 7, 2018

Sachant que les jours de la sonde spatiale Cassini étaient comptés, l’équipe qui a dirigé la mission a conçu une trajectoire de vol intrépide, connue sous le nom de ” Grand Finale “, qui a conduit l’explorateur terrestre à effectuer 22 orbites spectaculaires près de Saturne avant de la vaporiser délibérément dans l’atmosphère planétaire en septembre 2017.

Suivant cette trajectoire, l’engin spatial a interagi avec l’environnement magnétisé de Saturne et a traversé l’écart de 2 000 kilomètres (1 200 milles) entre les anneaux et la haute atmosphère de la planète, recueillant une multitude de données précieuses.

Une région jamais explorée auparavant

Les données des observations de la Terre et des engins spatiaux précédents suggèrent que les anneaux de Saturne étaient principalement de la glace d’eau et que l’hydrogène et l’hélium dominaient sa haute atmosphère. Mais une nouvelle investigation qui découle des données recueillies par la sonde spatiale Cassini dans ses orbites finales apporte une percée dans notre compréhension du système de Saturne, en particulier dans la région jamais explorée auparavant entre la planète et ses anneaux.

Les données recueillies par le spectromètre de masse neutre et ionique, ou spectromètre de masse ionique, un instrument peut détecter la composition chimique du matériau qu’il piège, a révélé la présence de composés organiques complexes noyés dans des nanograines d’eau qui ” pluie ” dans la haute atmosphère des anneaux de Saturne.

Composés organiques

Dans cette pluie particulière, les scientifiques ont observé de l’eau et des silicates, mais ont été surpris de voir du méthane, de l’ammoniac, du monoxyde de carbone, de l’azote et du dioxyde de carbone également.

La composition des composés organiques est différente de celle de l’Encelade lunaire, et elle est également différente de celle du Titan lunaire, ce qui signifie qu’il existe au moins trois réservoirs distincts de molécules organiques dans le système de Saturne. Les données ont montré que Saturne et ses anneaux sont encore plus interconnectés que les scientifiques ne le pensaient. Cassini a révélé un système de courant électrique jusque-là inconnu qui relie les anneaux à la haute atmosphère de Saturne.

Champ magnétique inhabituel

Contrairement à toute autre planète ayant un champ magnétique dans notre système solaire, le champ magnétique de Saturne est presque entièrement aligné avec son axe de rotation.

Les nouvelles données montrent une inclinaison du champ magnétique inférieure à 0,0095 degré ; le champ magnétique terrestre est incliné de 11 degrés par rapport à son axe de rotation. D’après tout ce que les scientifiques savent sur la façon dont les champs magnétiques planétaires sont générés, Saturne ne devrait pas en avoir. C’est un mystère que les physiciens s’efforceront de résoudre.

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