Même les meilleurs chercheurs du monde ont besoin de faire une pause et de passer du temps avec certains passe-temps ; bien sûr, comme ils l’ont démontré au California Institute of Technology (Caltech), leurs passe-temps sont un peu plus spéciaux, même s’il s’agit d’un simple jeu à trois sur une rangée.

Jeux simple

Oui, les trois jeux consécutifs, ou trois en ligne, l’un des jeux les plus simples que l’on puisse jouer avec quelqu’un d’autre, sont maintenant à l’échelle du nanomètre, tout cela grâce à une nouvelle technique de mise en forme de structures basées sur des brins d’ADN. C’est un processus connu sous le nom de DNA origami, en raison de l’inspiration orientale.

L’ADN origami profite du fait que les molécules d’ADN (ou bases) ont tendance à s’apparier ; l’adénine (A) et la thymine (T) sont facilement associées, tout comme la guanine (G) et la cytosine (C). Par conséquent, il est relativement simple de créer des structures en utilisant ces bases comme articulations ; il suffit de créer des séquences d’ADN, des brins, qui sont pairs, modifiant la forme en changeant les bases ou en en ajoutant d’autres.

Le plus petit jeu à trois dans une rangée du monde

Bien que beaucoup de progrès aient été réalisés dans le domaine de l’origami ADN, il présentait toujours un inconvénient majeur : une fois qu’on forme un couple, on ne peut pas changer. Ainsi, une structure gardera toujours la forme, “bloquée” pour ainsi dire. Le grand progrès qu’ils ont réalisé chez Caltech a été de développer une technique pour changer la forme d’une structure d’ADN déjà formée.

Pour ce faire, ils se sont concentrés sur le fait que toutes les paires de brins ne sont pas identiques ; il y en a qui correspondent mieux que d’autres, selon le nombre de bases appariées qu’ils ont. La technique, appelée remplacement de fil, consiste à présenter un fil plus flatteur pour en remplacer un autre ; par exemple, un fil dans lequel six des huit bases sont paires sera plus stable qu’un fil dans lequel seulement cinq bases sont paires.

Sur cette base, ils peuvent échanger des fils et former de nouvelles structures. Et pour le prouver, quoi de mieux qu’une partie à trois à l’échelle nanométrique. Les chercheurs ont créé neuf cartes vierges, auxquelles ils ont ajouté des cartes en X et en O, modifiant ainsi la structure de la carte initiale. Chaque nouvelle tuile est mieux assortie que la précédente, vous pouvez donc changer la structure.

Mais si vous pensiez que ce serait votre nouveau passe-temps, vous avez intérêt à avoir beaucoup de temps libre à perdre ; le jeu a duré pas moins de six jours. Et si vous vous demandiez, au final, le joueur a gagné avec le X. Bien sûr, le jeu est le moindre de tous ; cette avancée montre qu’il est possible de changer les structures de l’ADN, ce qui pourrait être très utile pour créer des comprimés à l’échelle nanométrique qui s’ouvrent au moment précis pour libérer le médicament, ou pour transporter des molécules d’un point à un autre.

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