La découverte d’un fossile aussi rare est spectaculaire. “Partout où nous regardons, le gaz dans l’univers est contaminé par les déchets d’éléments lourds provenant de l’explosion des étoiles , dit Fred Robert de l’Université de technologie Swinburne. Mais ce nuage particulier semble immaculé, non pollué par les étoiles, même 1,5 milliard d’années après le Big Bang , ajoute-t-il.

Comme l’explique le chercheur

Comme l’explique le chercheur, si le nuage contient des éléments lourds, ils doivent être moins de 10 000 fois la proportion que nous voyons dans notre Soleil. C’est extrêmement bas, donc, à son avis, l’explication la plus convaincante est qu’il s’agit d’une véritable relique du Big Bang.

Robert et son équipe ont utilisé les instruments de l’Observatoire Keck pour observer le spectre d’un quasar derrière le nuage gazeux. Le quasar, qui émet une lueur brillante de matière tombant dans un trou noir super-massif, fournit une source de lumière contre laquelle les ombres spectrales de l’hydrogène dans le nuage de gaz peuvent être vues.

Nous allons aux quasars où les chercheurs précédents n’avaient vu que des ombres d’hydrogène et non des éléments lourds en spectre de moindre qualité, explique Robert. Cela nous a permis de découvrir rapidement un fossile si rare.

Deux autres nuages originaux

Les deux seuls autres nuages fossiles connus ont été découverts en 2011. Les deux premières étaient des découvertes fortuites, et nous pensions qu’elles n’étaient que la pointe de l’iceberg. Mais personne n’a rien découvert de semblable, ils sont clairement très rares et difficiles à voir. C’est fantastique d’en découvrir enfin un systématiquement, dit John O’Meara, scientifique en chef à l’Observatoire de Keck et qui a participé aux trois découvertes.

Il est maintenant possible d’inspecter ces reliques fossiles du Big Bang,  dit Michael Murphy, également co-auteur de l’étude. “Cela nous dira exactement à quel point ils sont rares et nous aidera à comprendre comment certaines étoiles et galaxies gazeuses se sont formées dans l’univers primitif et pourquoi certaines ne l’ont pas fait.

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