Ils confirment que deux grands nuages de poussière orbitent autour de la Terre.

Publié par Jerome le novembre 1, 2018 | Maj le novembre 1, 2018

Une équipe d’astronomes et de physiciens hongrois a confirmé la présence de deux insaisissables nuages de poussière en orbite autour de la Terre en des points semi-stables à 400 000 kilomètres à peine, presque aussi proches que la Lune. Les nuages, découverts en 1961 par l’astronome polonais Kazimierz Kordylewski, sont exceptionnellement faibles, leur existence est donc controversée. Le nouveau travail apparaît dans les Avis mensuels de la Royal Astronomical Society.

Des nuages de poussière autour de la Terre ?

Le système Terre-Lune comporte cinq points de stabilité où les forces gravitationnelles maintiennent la position relative des objets qui s’y trouvent. Deux de ces points dits de Lagrange, L4 et L5, forment un triangle d’égal à égal avec la Terre et la Lune, et se déplacent autour de notre planète à mesure que la Lune se déplace le long de son orbite.

L4 et L5 ne sont pas complètement stables, car ils sont perturbés par la force gravitationnelle du Soleil. Cependant, on pense que ce sont des endroits où la poussière interplanétaire pourrait s’accumuler, au moins temporairement. Kordylewski a observé deux groupes de poussière à proximité sur L5 en 1961, avec plusieurs rapports depuis lors, mais leur extrême faiblesse les rend difficiles à détecter et de nombreux scientifiques ont douté de leur existence.

Dans un article publié plus tôt cette année, l’équipe hongroise, dirigée par Gábor Horváth de l’Université Eötvös Loránd, a modélisé les nuages de Kordylewski pour évaluer comment ils sont formés et comment ils pourraient être détectés. Les chercheurs ont utilisé des filtres polarisants, qui transmettent la lumière dans une direction d’oscillation particulière, semblable à ceux que l’on trouve dans certains types de lunettes de soleil. La lumière diffusée ou réfléchie est toujours plus ou moins polarisée, selon l’angle de diffusion ou de réflexion.

À l’aide d’un système de filtre à polarisation linéaire relié à un objectif de caméra de l’observatoire privé de la chercheuse Judit Slíz-Balogh en Hongrie (Badacsonytördemic), les scientifiques ont exposé l’emplacement supposé du nuage Kordylewski au point L5.

Les images obtenues montrent la lumière polarisée réfléchie dans la poussière, s’étendant en dehors du champ de vision de l’objectif de la caméra. La tendance observée coïncide avec les prédictions faites par le même groupe de chercheurs dans un article précédent et correspond aux premières observations de nuages faites il y a 60 ans. Le groupe de Horváth a pu exclure les artefacts optiques et autres effets, ce qui signifie que, s’ils sont faux, cela confirme la présence du nuage de poussière.

“Les nuages de Kordylewski sont deux des objets les plus difficiles à trouver, et bien qu’ils soient aussi proches de la Terre que la Lune, ils sont ignorés par les chercheurs. Il est intéressant de confirmer que notre planète a des pseudo-satellites poussiéreux en orbite à côté de notre voisin lunaire “, dit Slíz-Balogh.

Compte tenu de leur stabilité, les points L4 et L5 sont considérés comme des sites potentiels pour les sondes spatiales en orbite et comme des stations de transfert pour les missions qui exploreront le système solaire. Il existe également des propositions visant à stocker les polluants aux deux points. Des recherches futures analyseront les L4 et les L5, ainsi que les nuages de Kordylewski qui leur sont associés, afin de comprendre dans quelle mesure ils sont vraiment stables et si leur poussière représente une menace pour les futures équipes et les astronautes.

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