Ils conçoivent le “signal définitif” pour que les extraterrestres nous localisent.

Publié par Jerome le novembre 6, 2018 | Maj le novembre 6, 2018

S’il y a vraiment une civilisation intelligente dans notre galaxie, il leur sera très difficile de ne pas voir le signal proposé par une équipe de scientifiques du Massachusetts Institute of Technology (MIT).

Dans un article récemment publié dans l’Astrophysical Journal, James Clark et Kerri Cahoy affirment en effet qu’avec la technologie laser actuelle, il serait parfaitement possible de fabriquer une balise lumineuse suffisamment puissante pour attirer l’attention à une distance pouvant atteindre 20 000 années lumière. En d’autres termes, ce serait l’équivalent galactique de “l’allumage de la lumière du porche”.

Dans l’article, qui prend la forme d’une étude de faisabilité, Clark et Cahoy suggèrent que si un laser de 1 à 2 mégawatts de puissance était focalisé par un télescope de 30 à 45 mètres et dirigé dans l’espace, la combinaison produirait un faisceau de rayonnement infrarouge suffisamment fort pour se distinguer même au-dessus du Soleil.

Nos voisins de Proxima et TRAPPIST-1

Un tel signal pourrait être facilement détecté par d’éventuels astronomes extraterrestres qui observeraient notre secteur de la galaxie, surtout s’ils le faisaient à partir de systèmes solaires voisins, comme Proxima Centauri, à seulement 4,3 années-lumière, ou TRAPPIST-1, à 40 années-lumière de la Terre et abritant sept exoplanètes, dont trois potentiellement habitables. Selon les chercheurs, le signal attirerait fortement l’attention de tout observateur extérieur. Et si quelqu’un y répondait, il pourrait aussi utiliser le même faisceau de lumière laser pour envoyer de courts messages basés sur des impulsions, quelque chose de similaire au code Morse.

Selon Clark, “si nous devions sceller une poignée de main et commencer à communiquer, nous pourrions envoyer un message, à un débit de quelques centaines de bits par seconde, qui atteindrait sa destination en quelques années. L’idée d’un phare “définitif” capable d’attirer les étrangers peut sembler farfelue, mais Clark soutient qu’il pourrait être construit en combinant un certain nombre de technologies existantes, et qu’il serait possible d’aborder son développement à court terme.

Un phare pour attirer votre attention

“Ce serait un projet stimulant, dit Clark, mais pas impossible. Les types de lasers et de télescopes actuellement fabriqués peuvent produire un signal détectable, de sorte qu’un astronome (extraterrestre) pourrait jeter un simple coup d’œil sur notre étoile et détecter immédiatement quelque chose d’inhabituel dans son spectre. Bien sûr, le signal attirerait votre attention.”

Clark a commencé à réfléchir à la possibilité de construire sa “balise planétaire” lors du développement d’un projet sur les capteurs et l’instrumentation mené au MIT en collaboration avec Kerri Kahoy.

“Je voulais vérifier, dit le scientifique, si je pouvais partir du type de télescopes et de lasers que nous construisons aujourd’hui et les transformer en une balise détectable. Le scientifique du MIT a commencé par une conception simple, qui nécessitait un laser infrarouge puissant et un télescope pour en multiplier l’intensité. Son objectif était de produire un signal infrarouge au moins dix fois plus intense que les variations naturelles des émissions infrarouges du Soleil.

Un signal aussi intense, pensait-il, serait plus que suffisant pour se démarquer du signal infrarouge solaire lui-même, et cela attirerait l’attention même pendant les études les plus superficielles de notre étoile menées par une hypothétique intelligence extraterrestre.

Avec cette idée en tête, Clark a analysé différentes combinaisons de lasers et de télescopes de différentes puissances et tailles, et a découvert qu’un laser de deux mégawatts, focalisé à travers un télescope de 30 mètres, serait capable de produire un signal assez puissant pour être détecté de loin dans l’espace. De même, un laser d’un mégawatt focalisé à travers un télescope de 45 mètres produirait un signal parfaitement clair à plus de 40 années-lumière. Mais l’une ou l’autre configuration pourrait produire des signaux facilement détectables jusqu’à une distance estimée à 20 000 années-lumière.

Technologie existante

Les deux scénarios nécessiteraient une technologie laser et télescopique qui a déjà été mise au point ou qui est à portée de main à court terme. Par exemple, Clark a calculé que la puissance laser requise de 1 à 2 mégawatts est équivalente à celle du laser aéroporté de l’armée de l’air américaine, et il s’avère que deux télescopes géants sont actuellement en construction au Chili, le Giant Magellan Telescope (GMT) de 24 mètres et le Extremely Large European Telescope (ELT) de 39 mètres, parfaitement adaptés à leurs applications.

Dans son étude, Clark dit que, comme pour les télescopes, il serait nécessaire de construire la balise laser au sommet d’une montagne pour minimiser la quantité d’atmosphère que le laser devrait traverser avant d’aller dans l’espace.

Ayant établi que la balise planétaire est techniquement possible, Clark a cherché à savoir si, avec notre technologie, nous serions capables de détecter un tel signal émis par une autre civilisation intelligente. Et il a constaté que n’importe quel télescope d’un mètre (ou plus) le verrait sans trop de difficultés, tant que le télescope pointait dans la direction exacte du signal.

M. Clark espère maintenant que ses recherches serviront à encourager le développement de techniques d’imagerie infrarouge. Et non seulement pour détecter d’éventuelles balises produites par d’éventuels extraterrestres, mais aussi pour mieux identifier les gaz atmosphériques qui pourraient être l’indication de la vie sur des planètes éloignées.

“Avec les méthodes et les instruments actuels, dit le chercheur, il est peu probable que nous ayons la chance de capter la lumière d’un phare ou d’une balise, en supposant que des extraterrestres existent et les fabriquent. Cependant, comme les spectres infrarouges des exoplanètes sont étudiés à la recherche de traces de gaz indiquant l’existence de la vie, et comme nos observations du ciel couvrent de plus en plus d’espace, nous pouvons être plus certains que si l’ET appelle, nous serons en mesure de la détecter.

L'actualité des Médias

Laisser un commentaire

Votre adresse de messagerie ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *