Ultima Thule, l’objet céleste le plus éloigné jamais exploré par l’humanité, ressemble à un bonhomme de neige dans les nouvelles images reçues par la NASA, comme l’ont révélé ce mercredi les chercheurs de la mission New Horizons.

Les deux sphères

Prises à environ 27 000 kilomètres, les images nous permettent de percevoir leur forme comme deux sphères reliées ou un contact binaire, sur 31 kilomètres.

La sonde spatiale New Horizons a survolé mardi dernier Ultima Thule, qui est située au-delà de Pluton, et la NASA a ensuite donné les premières données, mais ce mercredi, les experts ont montré des images haute résolution et a donné de nouveaux détails sur leurs caractéristiques. Nous voyons une représentation physique du début de la formation planétaire, figée dans le temps, a noté Jeff Moore, chef de l’équipe géologie et géophysique de New Horizons.

Comment se forment les planètes

L’expert a noté que l’étude d’Ultima Thule permet de comprendre comment se forment les planètes, tant dans notre propre système solaire que dans ceux qui orbitent autour d’autres étoiles dans notre galaxie. Moore explique que l’objet a commencé à se former il y a environ 4,5 milliards d’années, lorsqu’un nuage de petits corps gelés a commencé à se fondre en Ultima et Thule. Les deux corps indépendants, au fil du temps, s’approchaient avec un lent mouvement en spirale jusqu’à ce qu’ils se touchent et forment le corps à deux lobes qu’il est aujourd’hui, a-t-il ajouté.

L’objet céleste est une roche de glace d’environ 33 kilomètres de long dans sa partie la plus longue flottant dans la ceinture de Kuiper, formée par deux lobes reliés par un col étroit, qui ont été baptisés Ultima le plus grand et Thule le petit, dit le chef de la mission, Alan Stern.

Ultima Thule est situé dans l’une des régions les plus reculées du système solaire, connue sous le nom de ceinture de Kuiper, en l’honneur de l’astronome qui a prédit son existence dans les années 1950, Gerard Kuiper.

Le vaisseau spatial New Horizons était en sommeil depuis six mois jusqu’en juin de cette année, où il a repris son voyage vers cet objet céleste à peine 30 kilomètres de diamètre.

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