Avons-nous déjà été cannibales ?

Publié par Simon Taquet le décembre 6, 2018 | Maj le décembre 6, 2018

Neanderthals, cette espèce intelligente avec laquelle nous avons vécu en Europe pendant plusieurs générations avant leur disparition il y a environ 40 000 ans, a également goûté la chair de leurs semblables. L’un des derniers témoignages de cette pratique a été découvert dans les grottes de Goyet, dans ce qui est aujourd’hui le territoire belge, où les os humains semblaient fracturés pour enlever la moelle. Parmi eux, ceux d’un enfant et d’un nouveau-né. Quelques cas d’anthropophagie avaient déjà été détectés dans des populations néandertaliennes établies dans les Asturies (El Sidrón), Grenade (Zafarraya) et la France (Moula-Guercy et Les Pradelles).

Des histoires similaires font dresser les cheveux sur la tête, cela ne fait aucun doute, mais peut-être leurs acteurs ne sont-ils pas (toujours) aussi sanguinaires que cela paraît au départ. Du moins, pas de la manière qui vient habituellement à l’esprit quand on parle de cannibalisme et que le cinéma, avec des personnages comme Hannibal, joué par Anthony Hopkins dans le film à succès “The Silence of the Lambs” (1991), a contribué à populariser.

Secondary Burial

Sang-Hee Lee, paléoanthropologue spécialisée en évolution humaine et professeur à l’University of California, explique dans son dernier livre “Don’t be Neanderthal ! Et d’autres histoires sur l’évolution humaine” (Débat), que la légende noire sur le cannibalisme humain a ses nuances. En effet, il existe des preuves d’un comportement cannibale ancien, mais nous ne pouvons pas appeler ceux qui se sont comportés comme ces cannibales.

Pour commencer, l’auteur explique que les restes humains marqués n’impliquent pas nécessairement que leurs propriétaires ont été dévorés, puisque les signes peuvent venir d’autres rituels beaucoup plus innocents. La grotte de Krapina en Croatie est célèbre pour les enterrements néandertaliens de jeunes femmes et d’enfants avec des restes fragmentés et des coupures particulières. Les paléoanthropologues l’ont rapidement interprété comme un test de cannibalisme, mais il existe une explication alternative : la possibilité d’un “enterrement secondaire”. Il s’agit d’un enterrement rituel dans lequel les morts sont exhumés pour nettoyer les os et ensuite enterrés de nouveau. Dans ces cas, les marques proviennent du nettoyage détaillé et de la seconde inhumation. Les marques observées à Kaprina étaient très semblables à celles trouvées dans d’autres lieux de sépulture secondaires confirmés. S’il est vrai qu’il n’y avait pas de cannibalisme.

Un rituel d’affection

Sang-Hee Lee note également que le cannibalisme peut avoir été une façon excentrique de présenter le respect et l’affection aux morts, comme l’a fait la Papouasie-Nouvelle-Guinée. Au milieu du XXe siècle, on savait que ces personnes consommaient partiellement leurs parents morts (y compris le cerveau et les intestins) afin de les faire continuer dans le monde des vivants. En d’autres occasions, dit le scientifique, l’ingestion de chair humaine peut faire partie d’une vengeance (comme cela semble s’être produit à Atapuerca), ou en raison d’un besoin urgent dans des circonstances extrêmement rigoureuses où il n’y a pas d’autres ressources à nourrir, comme il arrive souvent à l’époque glaciaire du pléistocène : les rugbymen Uruguayens qui ont perdu un avion en 1972 dans les Andes ne pouvaient-ils pas manger le corps de leurs collègues morts pour survivre, les appeler cannibales, non ? Clairement pas.

L’auteur rappelle que, que cette pratique soit motivée par l’amour ou la haine, une chose est claire au sujet du cannibalisme humain : “Il n’y a pas de population humaine qui mange d’autres personnes de la même espèce dans le cadre d’une alimentation régulière. En d’autres termes, manger un autre humain ne fait jamais partie du répertoire des comportements normaux “, explique-t-il. Selon lui, les fossiles hominins du passé exigent de nous une interprétation plus créative et imaginative : ils auraient pu manger leurs compagnons pour se souvenir d’eux, pour se venger pendant la guerre ou pour survivre. Il ne fait aucun doute que de nouvelles découvertes pourraient faire la lumière sur l’un des chapitres les plus troublants de l’évolution humaine.

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