Apollo 8, la deuxième mission spatiale habitée du programme spatial américain Apollo, a été lancée le 21 décembre 1968 et a été le premier engin spatial habité à quitter l’orbite terrestre basse, à atteindre la Lune, à l’orbiter et à revenir en sécurité. Les trois astronautes, Frank Borman, James Lovell et William Anders, ont été les premiers humains à voyager au-delà de l’orbite terrestre basse, à voir la Terre comme une planète entière et à pénétrer dans le puits gravitationnel d’un autre corps céleste. Ils ont également été les premiers humains à orbiter autour d’un autre corps céleste, à voir l’autre côté de la Lune, à observer et photographier une “Sortie de Terre”, à échapper à la gravité de la Lune et à retourner sur Terre.

Apollo 8 était le troisième vol

Apollo 8 était le troisième vol et le premier lancement habité de la fusée “Saturn V” et le premier vol spatial humain du Centre spatial Kennedy, situé près du cap Canaveral en Floride. Il a fallu 68 heures (presque trois jours) à l’engin spatial pour parcourir la distance jusqu’à la Lune. L’équipage a orbité autour de la lune dix fois en 20 heures. Les astronautes d’Apollo 8 sont revenus sur Terre le 27 décembre 1968, lorsque leur vaisseau spatial s’est effondré dans l’océan Pacifique Nord. Lorsque le vaisseau spatial a quitté la Lune pour son quatrième passage à travers le front, l’équipage a assisté pour la première fois dans l’histoire de l’humanité à une “sortie terrestre” en personne.

L’environnement et la fragilité de la Terre

C’était la première fois que des humains prenaient une image de la sphère terrestre, qui change notre perception de la planète et notre vision personnelle. Ces vues de la Lune ont également affecté notre attitude envers l’environnement, les affaires internationales et notre place dans l’univers. La Terre est une planète incroyablement belle et fragile.

John F. Kennedy est souvent le père du programme Apollo à la télévision (bien qu’Apollo ait été conçu un an avant son entrée en fonction en 1961 et que la NASA ait prévu un alunissage quelque temps après 1970). “Tout ce que nous faisons doit vraiment viser à atteindre la Lune avant les Russes (…) Sinon, nous ne devrions pas dépenser autant d’argent, parce que je ne suis pas si intéressé par l’espace “, dit-il. Le défi de Kennedy était de faire atterrir les astronautes sur la Lune avant la fin de la décennie, ce qui a poussé la technologie existante à ses limites. Le modus operandi des vols Apollo, l’envoi d’un vaisseau spatial de commandement avec trois astronautes en orbite autour de la Lune, puis l’atterrissage de deux d’entre eux dans un module lunaire (LM), a été choisi parce qu’il permet d’économiser poids, carburant et donc temps de développement.

Apollo 8, initialement prévu comme un test de LM en orbite terrestre, est devenu un vol autour de la Lune car les soviets seraient sur le point de tester leur propre vol lunaire. Le 10 novembre 1968, la sonde Zond 6 de l’Union soviétique a fait le tour de notre satellite, avec un mannequin à l’intérieur, avant de retourner en toute sécurité sur Terre.

La mort de Robert Kennedy et Luther King

Apollo 8 est arrivé fin 1968, une année qui avait connu beaucoup de troubles aux Etats-Unis et dans la plupart du monde, avec le printemps à Prague, et des étudiants et des manifestations en général aux EtatsUnis et en Europe. Plus tôt cette année-là, Martin Luther King Jr. avait été assassiné, suivi de Robert F. Kennedy, dans le contexte de la guerre du Vietnam et des manifestations contre la guerre. Merci Apollo 8. vous avez sauvé 1968.

Apollo 8 a inspiré beaucoup d’entre nous et changé nos vies et notre société. C’était la première fois que des êtres humains quittaient la maison et la première fois que nous venions dans un nouveau monde, le plus vieux continent de la Terre et sa fille : la Lune.

Le professeur Bernard Foing est scientifique en chef de l’Agence spatiale européenne (ESA) pour la mission lunaire SMART-1 et directeur du groupe ILEWG pour l’exploration lunaire

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